скоро вернемся!

27.06. Ура! Отголоски прошлого кардинально поменяли свой стиль! Просим вас сильно не пугаться)
В игровых профилях слетит некоторая информация, которую мы постараемся восстановить в кратчайшие сроки. Если ваш профиль вдруг был упущен из внимания, заполнен неточно или вы хотите актуализировать информацию в нём, оставляйте заявки в теме Смена возраста | должности | никнейма.
О прочих замеченных вами ошибках сообщайте, пожалуйста, в тему Обращения к амс.
Также сообщаем, что у нас больше нет форума "Семьи". Теперь вы можете оформлять отношения и летопись персонажа прямо в своей анкете. Те, кому нужно перенести информацию из старой темы, могут легко найти её в подфоруме "Архив семей".
Живи только днём сегодняшним, пусть не тревожат тебя призраки прошлого. На тебе лежит долг перед племенем. Смирись и прими его.

Коты-воители. Отголоски прошлого

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Коты-воители. Отголоски прошлого » Книги по сюжетам форума » 8. Коты-воители: "Иллюзии. Ловушка"


8. Коты-воители: "Иллюзии. Ловушка"

Сообщений 11 страница 20 из 27

11

Глава XI
Горы

Ежевика с Симфонией без труда нашли свою расщелину, прийдя сюда по своим же следам когтей. Расщелина была уже полюбившаяся. Она была и воспоминанием о минувших днях, когда коты преодолевали путь через горы сквозь снег и буран, и чем-то новым, принадлежавшим только им, пахнущим весной, и летом, хотя во внешнем мире давно уже наступил сезон листопада.
"Как давно мы здесь?"
Пока полосатый кот раскладывал подстилку для себя и Симфонии, он пытался представить, как давно они покинули территорию кланов. Очень давно, безумно давно. И всего пара дней, как осели на месте. Даже подстилок не было!
Но теперь расщелина выглядела лучше - мох, лежавший на скалистом полу пещеры был предварительно высушен.
- Где спать есть. Теперь я пойду поохочусь, - сказал Ежевика, - там за обрывом была поляна, думаю, можно поймать ту же дичь, что мы привыкли есть в лесу.
Симфония разложила мох на земле, помогая Ежевике с подстилками. В расщелине теперь стало намного комфортнее. Ветра здесь практически не было, зато благодаря сети туннелей, была хорошая вентиляция и на недостаток свежего воздуха жаловаться не приходилось. Кошка удовлетворённо мурлыкнула, осматривая результат. Нет-нет, точно - это место и есть настоящий дом.
На слова друга про то, что он сходит поохотиться, Симфония повела ушами и возмущённо откликнулась:
-А я? Мне что, оставаться здесь?
- Ну можешь пойти погулять, - удивился, не понявший возмущения Симфонии Ежевика, - но я думал, тебе надо отдохнуть. Ты же с утра на лапах. Не вредно перенатруждать их?
Кот пожал плечами и пошел по направлению к выходу из расщелины. Может Симфония хотела поохотиться вдвоем? Как в старые времена? Да нет, это не лучшая идея - он теперь больше любил охотиться в одиночку, а иначе дичь слышит твоего спутника и убегает, и ты остаешься ни с чем.
- Ну и ладно,  - хмыкнула Симфония, когда Ежевика вышел. Куда-то идти ей теперь совершенно расхотелось, а Ежевика как всегда оказался прав. Кошка легла на подстилку, подвернув под себя лапы и свернувшись калачиком.
"На охоту я могу пойти в следующий раз... Охотится теперь можно будет по очереди",- зевнула Симфония, только теперь чувствуя боль в натруженных лапах, ноющую и тянущую. Лапы будто бы отяжелели и отказывались двигаться.
"Ничего, я немного отдохну... И всё", - решительно заявила кошка сама себе, прикрыв глаза. Ложится спать было ещё рано, а отдохнуть -  в самый раз.
Вскоре Ежевика вернулся, с радостью убедившись, что Симфония не ушла гулять. Кто знает, сколько бы кошке вздумалось бродить по окрестностям - может до утра, и тогда ему не с кем было бы разделить ужин.
На земле рядом с кошкой оказались две птицы, чуть больше скворцов. В лесу они водились, но коты как-то их не ловили, так как те селились на нейтральных землях, где не ступают лапы хищников.
- Приятного аппетита, любимая, - мурлыкнул кот Симфонии и откусил кусочек от птицы, которая лежала ближе к нему.
В мгновение открыв глаза, кошка улыбнулась Ежевике, добывшему двух птиц. Вопрос с дичью был однозначно решён - приспособившись к местной территории, голодать они не будут. Разве что в сезон Голых Деревьев, но котам, жившим в лесу было не привыкать.
С удовольствием Симфония откусила первый кусочек от птицы. Мясо было сытным, однако едва ли в будущем они смогут позволить себе постоянно так трапезничать - природа не столь щедра в холода, а они были все ближе и ближе. Котам приходилось выживавать, это Симфония превосходно понимала, бывшим племенным котам знакомы эти ситуации не понаслышке.
"Но мы сможем добиться такого образа жизни, смысл которого "не выживать". А жить", - подумала кошка, уплетая птицу.
Ежевика изловчился и поймал взгляд Симфонии, которая была необычайно молчаливой.
- О чем думаешь? - Спросил он. Ему просто стало вдруг интересно, не злится ли она, что он не взял ее на охоту. Но внешних признаков не было, разве что может внутренние. С момента его ухода она не обмолвилась ни словом, а постоянно молчать - так можно и язык кошачий забыть.
- Я вот тут размышлял, не пора ли навестить племена.- Сказал после нескольких минут тишины Ежевика. Но он тут же добавил.- Ты не подумай, что это значит вернуться к ним. Мы живем здесь, эта дичь, как говорится, уже убита и съедена - тут наш дом. Но я думаю, и тебе хочется увидеть Огненную Звезду, Терновника, Водолапку и остальных.
"Интересно, как там мой ученик Орленок вырос, кем стал? Кто стал его наставником?" - Подумал полосатый кот.
Начавшая вылизываться после ужина Симфония изумлённо остановилась и посмотрела на Ежевику. Но кот тут же уточнил и Симфония продолжила умываться.
- Я сказала бы рано, но с другой стороны... Такого шанса может больше и не представится, а уж в холода идти через горы в лес - вообще неразумно, - серая кошка опустила лапу. - Мы-то знаем, - намекнула она на переход со старых земель.
"И правда, здорово будет снова повидаться со всеми, но и только. Возвращаться в племя я не собираюсь, но посмотреть, как там дела, было бы интересно. Надеюсь только, что они не будут нас уговаривать вернуться," - Симфония поморщилась.
- Да, любопытно узнать, что у них там изменилось. Но ты думаешь, нам будут рады? - их могут счесть предателями, Симфония так вообще ушла из племени, не попрощавшись, а Ежевика был для всех мёртв.
Если они и навестят племена, то ненадолго - иначе будут заперты в этом душном лесу, не смея вернуться домой, так как все горные дороги будут усыпаны белым ковром, будет скользко подниматься, будет опасно преодолевать овраги, на пути к их расщелине и чудесному водопаду позади нее. Ежевика все это понимал.
- Я думаю, им все равно. Уверен, Грозовое племя живет и процветает на своей большой территории, у них много еды, вся детская заполнена котятами, а пещера воителей ломится от числа обитателей, - улыбнулся полосатый кот. Что ни говори, но за лето Грозовое племя всегда становилось таким, сколько себя помнил бывший Грозовой глашатай, - к тому же, мы не будем есть их дичь и спать в их палатках, значит и ущерба не принесем.
Он уже видел, что Симфония согласна. Ей тоже хотелось увидеть родные лица... мда, из них остался лишь Терновник. Но и то уже причина!
Внезапно послышался какой-то шорох и шаги... кошачьих лап!
Ежевика обернулся на эти звуки и через несколько секунд увидел кошку, которая каким-то образом проникла к ним в расщелину, видимо через другую сторону, со стороны водопада. Интересно, как она не заблудилась?
Полосатый кот двинулся в ее сторону, неумолимо приближаясь, как стена, готовый снести любого лазутчика со своего пути. Шерсть его встопорщилась, когти уже были выпущены. Глаза горели, как два огня, на морде читалось выражение того, что кошка попала на чужую территорию, рот кота уже готов был ощериться и предъявить ряд острых, словно бритва, зубов, а лапа уже замахивалась, но в конце концов просто легла на плечо глашатой племени Ветра.
- Привет, Вересколапа, - дружелюбно мурлыкнул он, - что ты тут делаешь?
Вересколапа испугалась до жути, она вся встопорщила шерсть и превратилась в меховой шар. Но тут Ежевика узнал ее. Или узнал с самого начала, но решил немножко разыграть сцену? Увы, глашатая так и не поймет этого впоследствии.
- Уф, ну и умеешь ты пугать, - сказала кошка, прижимаясь к боку Ежевики. Они из разных племен, но когда глашатай был мертв - эта была утрата всего леса, - я ищу тебя, ты не поверишь! Звездное племя послало Жемчужнице сон - там сказано, что нужно разыскать тебя и привести в лес, так как ты знаешь... - она замолчала. Лучше рассказать все по порядку и уже на обратном пути. Они теряют время! Сегодня уже ночь Совета!
- А это кто с тобой? - удивленно спросила Вересколапа, не узнав воительницу Грозового племени.
- Какое совпадение! - улыбнулась Симфония. - Мы как раз собирались в лес!
- Да? Хм, хорошо, - рассеяно сказала Вересколапа
Поняв, что воительница не узнает её, Симфония подошла ближе, дружелюбно улыбаясь.
- Неужели я так изменилась? Давай знакомиться заново - Симфония, - промяукала кошка.
Вересколапа тщетно пыталась вспомнить Симфонию, но только ее имя подсказало, что в Грозовом племени была такая кошка. Вересколапа могла даже допустить факт знакомства, но время стерло очень многое...
Ежевика удивленно посмотрел на Вересколапу.
- Звездное племя посылает сны обо мне? Я думал, мы с Симфонией уже для них недосягаемы.
Коту стало довольно неприятно. Хлопотливое Звездное племя опять вмешивается, заботится о них, приглядывает?! Ну нет, не бывать этому.
Ежевика посмотрел на Симфонию. Почему-то его охота навестить соплеменников пропала. Это было его желание! а сейчас оно стало... просто напросто стало пророчеством?!
"с другой стороны, сон был послан Жемчужнице. Должно быть, ей нужна какая-то помощь, или их племени. В любом случае, я ее должник, так что пойти придется. Хотя бы чтоб это чувство должествования больше не жило во мне, и я окончательно стал свободным."
- Вересколапа, сегодня же ночь полнолуния, - отметил Ежевика, - Нашла время... кто тебя на Совете замещает? - кот испытующе посмотрел на нее. Должно быть, дело серьезное, раз кошка решилась пойти прямо накануне Совета.
"Жаль, что не раньше. Эффектный приход получился бы, если бы мы успели сегодня подняться на Остров." - подумал кот.
- На Совете Лёд вместо глашатая, - сказала Вересколапа, - он такой славный вырос... ой. Кошка прижала уши, припомнив, что как раз со Льдом, когда тот еще был учеником, не смог совладать Грозовой глашатай. Потому что он уже был ранен. Когда Грозовые коты примчались, Вересколапе почему-то сразу бросился в глаза тот факт, что с ним не все в порядке - он жутко хромал, кажется, у него даже была сломана лапа, но остановить нападение своего племени было не в ее силах.
- Как бы там ни было, надо выходить немедленно! Прямо сейчас! - поторопила их кошка, стараясь выволочить из расщелины. Потом она вдруг остановилась, - а вы знаете дорогу покороче?
"Лёд?" - кот машинально выпустил когти, вспоминая наглого оруженосца, но промолчал, дабы не обидеть Вересколапу.
Кошка начала выгонять их из расщелины, стараясь расшевелить. Ежевике это не очень-то понравилось. А каково было бы любому другому, к которому зашли в дом, и буквально выталкивают оттуда?
Наконец Вересколапа остановилась, сообразив, что не знает дороги. Полосатый кот самодовольно хмыкнул.
- Конечно знаем. Мы эти горы теперь знаем вдоль и поперек! - похвалился он. Хотя это было лишь отчасти правдой. Горы гораздо непостижимее леса. Каждый день открываешь что-то новое. А как много наверно горных дорог еще не исхожено! - Следуй за нами.
Он махнул хвостом Симфонии, а затем они пошли по хорошо знакомой горной дороге.
В его голосе появилось что-то, что заставило Вересколапу понять - они уже не являются изгнанниками, или кем-то вроде них... то есть тех, кто скитается по воле судьбы, оставив племя, оставив Семью. Они обрели новый дом, им нравится тут жить, как это ни странно. С одной стороны - что может быть хорошего в жизни в горах? Везде скалы, под лапами вечный камень и лишь изредка встречаются травянистые полянки. Но вспомнив тот водопад, мимо которого шла Вересколапа, чтоб попасть в эту расщелину, вспомнив виды, которые открывались с горных дорог, вспомнив тот прозрачный ручей, на поверхности которого плескались маленькие рыбки, новые запахи, чистый горный воздух, она вдруг поняла чувства котов.
С Ежевикой Вересколапа почувствовала себя уверенно, и спокойно зашагала следом за ними с Симфонией.

0

12

Глава XII
Племя Ветра

Обратный путь показался Вересколапе намного короче. Стоило ее лапам коснуться пустоши в виде северных холмов, как и вовсе кошка помчалась вперед, обогнав даже Ежевику с Симфонией, которые вели ее по горным склонам вниз.
"Вот теперь можно отдохнуть, а на рассвете прийти в лагерь!" - подумала Вересколапа, добежав до зарослей терновника и сваливаясь на землю от усталости.
- Ежевика, - тихо сказала она, когда горные коты примостились рядом, - я тебе так и не объяснила, зачем меня послали за тобой. Так вот она, правда.
Вересколапа легла поудобнее, чтоб начать рассказ: У нас в племени родился слепой котенок. Это великое несчастье, она не сможет стать воительницей и очень из-за этого внутри страдает. Ее дали на воспитание одной воительнице, но все равно, какой бы опытный воин ни был, он не сможет стать мудрее самого Звездного племени и научиться учить слепую так, чтоб она была наравне со всеми. И Мышка обречена стать старейшиной, не побывав воином. Звездное племя послало сон Жемчужнице - в нем было сказано, что ты знаешь дорогу к месту, где исполнится ее самое сокровенное желание. То есть, то, чего мы лишены с рождения, может исполнится там. Ты готов показать ей это таинственное место? Она будет безмерно счастлива, так как ее мечта, стать воином, исполнится!
Внимательно выслушав ее, Ежевика еле сдержал смешок - мы много чего хотим и о многом мечтаем. Может и летать хотим уметь, да только вот крылья Звездное племя не дало. Хотим быть воинами, да Звездное племя зрением обделило. Печально.
"Неужели она говорит серьезно? Тот водопад не исполняет желания, мы с Симфонией договорились считать так. Выходит он действительно волшебный?"
Кот раздраженно пошевелил усами. Неужели предки просто не могут взять да сделать эту Мышку зрячей? Обязательно надо было посылать Вересколапу за ним?
- Я отведу ее к водопаду исполнения желаний. Но за результат не ручаюсь, - буркнул Ежевика.
- Спасибо, спасибо, Ежевика, - горячо прошептала Вересколапа. Она положила голову на лапы и счастливо закрыла свой единственный уцелевший глаз. Ей хотелось, чтоб как можно скорее наступил рассвет.

***

Жемчужница с Тимьяном спустились по склону и подошли к Лунному Озеру. Кошка остановилась у самой воды. Ей уже нетерпелось заснуть у Озера, узнать все ответы на вопросы, которые томили ее с того самого дня, как ушла Вересколапа. Но лучше сначала подождать других целителей...
"Где же они? Рассвет дожидаются?" - подумала Жемчужница. Если целители других племен не торопятся узнать, где пропавшие, то пожалуйста, но почему они с Тимьяном должны страдать из-за этого?
- Приветствую, Жемчужница, Тимьян, - вскоре пришла Росинка, целительница Речного племени и склонила голову в знаке почтения - как нынче у вас с травами?
- Здравствуй, Росинка, - ответила пестрая целительница, - травы все почти собрали. Кстати, на границе вашего и нашего племени по обеим сторонам растет чудная водная мята.
- Ммм, спасибо за совет, я ведь как раз собиралась на днях сходить к границе, - с добром ответила ей Росинка.
Звёзды отражались в неспокойной воде, создавая причудливые узоры. Да, предки умели ценить красоту природы. Нежный, но холодный свет звёзд завораживал и печалил одновременно.
Терновник и Папоротница пришли практически один за другим. И Жемчужница наконец прильнула носом к водной глади, в надежде наконец получить ответы на свои вопросы.
Все целители проснулись одновременно, но они были в загадочном месте, в котором пропали воители. Не было ни неба, ни деревьев, ни лесной тропы - все было как будто не по-настоящему, словно соткано из мягкой паутины и заботливо сложено в причудливые узоры, окружившие их. Они могли видеть друг друга, а также слышать голос Звездного Снега, пробивающийся через навязчивую мелодию, которая тоже была словно не настоящей. Она проникала в душу и словно что-то забирала из нее, но не оставляла ничего, кроме желания заткнуть уши и никогда больше не слышать ее, настолько у нее был разрушающий эффект.
- Пропавшие коты стали жертвами Сна! У каждого из них было развито качество, которое их и погубило - и теперь они ни на земле, ни на небе, они потерялись в своих же сновидениях! Чтобы победить Сон и освободить котов, найдите для него приманку. Найдите четыре чувства обусловленной души, и пусть они победят иллюзии!
Вот и все. Ни одному из целителей не удалось поговорить ни с кем лично, так как в Звездном племени был такой же переполох, как и на земле. Через пару минут все вернулось на свои места, и целители оказались в привычном для них мире. Над головами снова сверкали звезды, а вокруг была сводящая с ума тишина.
Жемчужница проснулась первой, а вскоре, когда и другие целители начали отстраняться от Озера, попыталась посмотреть им в глаза, чтоб увидеть тот же ужас, который был и в глазах у нее самой.
- Вы ведь видели то же самое? - шепотом спросила она. Если всем пришел один и тот же сон, то его можно было разгадать вместе, не скрывая друг от друга.
- Пропавшие коты стали жертвами Сна! У каждого из них было развито качество, которое их и погубило - пробормотала Жемчужница и начала размышлять вслух. Потом удивленно посмотрела на Терновника, - и у вас кто-то пропал?
Кот кивнул, а потом быстро начертил на земле когтем две полосочки. Должно быть, у них пропало целых два кота! Жаль, что ничего больше немой кот сообщить не мог. Жемчужница, по правде говоря, недоумевала, как же он сообщит пророчество своей предводительнице, будучи немым...
- Нам надо вспомнить, что такого было в пропавших котах! Узнав качества, за которые они поплатились, мы сможем выявить противоположные качества в других наших воинах, ведь Звездный Снег сказал, что именно они смогут спасти их!
Все казалось просто, но только на первый взгляд. А вдруг они ошибутся? Что такого было особенного во Льде? Навскидку так и не скажешь - к нему все всегда прислушивались, он был отличным воителем, чудесным охотником, вполне имел влияние над Холодом Звезд и Вересколапой... за день до своей пропажи он стал глашатаем...
— Ты права. Нам всем нужно время, чтоб найти нужного в рядах племени Теней, — согласилась молодая, бурая кошка с рыжими подпалинами Сумрачная целительница. Ее глаза сверкали в темноте.
Остальные были с ней согласны, на том и порешили. Что вернутся в племена и будут искать.

***

Жемчужница с Тимьяном бежали через пустошь. Небо уже светлело, скоро будет рассвет...
- Лисохват, - кошка поздоровалась с воином, сторожившим лагерь. Она видела, что он ждет, и полагала, что ждет он именно ее и Тимьяна, чтоб узнать, что сказало про Льда Звездное племя.
- Все разрешится. Он не погиб, но похищен. И чтоб спасти нужны скорее моральные, а не физические качества - так сказало Звездное племя.
Кот мгновенно вскочил на лапы. Мысль, что Лёд жив и не погиб была как глоток воздуха для утопающего!
- Моральные качества? Что это значит? Если что, то я готов! - вызвался кот. Моральные качества - под ними он подразумевал, что тот, кто пойдет спасать Льда, должен выдержать какие-то испытания.
Жемчужница грустно и немного устало улыбнулась - она итак знала, что кот вызовется. Он на все готов был ради своего бывшего наставника. Их дружбу даже не нужно было обозначать - все итак было видно невооруженным глазом.
- Нам нужно найти полную противоположность самому плохому качеству Льда, - сказала целительница, - у него несомненно была куча достоинств, но возможно, мы упустили какую-то деталь... и когда мы поймем, кто этот благодеятель, который обладает противоположным качеством, то Лед действительно будет спасен.
Решив пройти на поляну, целительница позвала с собой и Лисохвата.
"Жемчужница сказала, что у Льда было какое-то отрицательное качество. Не верится что-то, мне самому интересно узнать, что это было. У любого кота можно найти отрицательное качество, но вот у него что-то не получается..." - подумал рыжий воитель по пути на поляну. Он решил во что бы то ни стало помочь Жемчужнице в разгадывании этого пророчества, и стал прокручивать в голове все разговоры...
Вдруг пришло на ум то время, когда они спали в палатке, и вдруг Лед вскочил на лапы. Лисохват тогда еще спросил, что тому приснилось, а Лед сказал, что расскажет завтра. Но на следующий день Лисохват забыл об этом, а зря...
"И почему я такой нечуткий! А вдруг это и был ответ на вопрос? Вот что могло Льду присниться?"
- Жемчужница! Тебе сказали что с нашими воителями! - к ним с Жемчужницей тут же подскочила Весна. Смыкала ли она вообще глаза ночью? Лисохвату показалось, что нет.
- Лёд, а также коты из других племен, попали в ловушку, устроенную Сном - вот имя лиху, которое похищает котов. Это не на земле и не в Звездном племени, это где-то в промежутке между ними. Он жив, просто спит, - поспешила успокоить Весну Жемчужница - и более того, Звездное племя знает, как его победить. Это могут сделать те, кто обладают качествами, противоположными самому отрицательному качеству, развитому в пропавших воинах. Вот и будем теперь думать, что было в мыслях у Льда последнее время. Чем он так "понравился" Сну... а потом будем искать того, у кого это качество отсутствует полностью, либо есть противоположное.
- Отрицательное качество... - растерянно пробормотала Весна. "Не вижу я у него отрицательных качеств!" - чуть не вырвалось у неё. Но не обязательно всем об этом рассказать.
- Он... Постоянно ходит мрачнее тучи, но никому не рассказывает, что за камень у него на душе. Какое это качество? Скрытность? - неуверенно мяукнула Весна, вспомнив особенность Льда.
- Он не ходил мрачнее тучи. По крайней мере со мной. - сказал Лисохват. Быть может, общество Весны ему не очень нравилось? С Брусникой и с другими кошками, к примеру, он был приветлив. Наверно потому, что они не претендовали на что-то большее с его стороны. Представить Льда с кошкой и в постоянных отношениях, например, было нереально. Что стало причиной такого холода в его сердце? Быть может, что-то из детства...
Весна смущённо дёрнула хвостом и посмотрела на Лисохвата.
"Тогда я ему просто не нравлюсь. Когда он вернётся, больше не буду его доставать."
- Ну да, значит я не права. А ты что заметил? - Кошка устремила взгляд куда-то в пространство, пытаясь вспомнить, что ей в нём не нравилось.
"Ну какое отрицательное качество!? Лёд самый хороший, зачем его забрал какой-то Сон?"
Жемчужница успокаивающе погладила Весну хвостом. Она скорее всего нравилась Льду, как раз поэтому он так себя и вел. Просто ему было больно предавать Пестролистую, ее бывшую ученицу, которой так и не суждено было стать целительницей. Он наверняка и сам не понимал, как мог полюбить во второй раз.
Вдруг обстановка на поляне изменилась. Целительница вскинула голову - со стороны входа в лагерь к ним приближались три фигуры котов.
"Слава Звездному племени!"
- Обернитесь. Вересколапа вернулась, - с улыбкой проурчала Жемчужница.
Вересколапа, Ежевика и Симфония прошли на поляну. Все трое жутко замерзли, на усах у глашатой образовался иней, который теперь таял от присутствия и дыхания других котов. Радостно приветствуя соплеменников вскинутым вверх хвостом, кошка сказала:
- Знакомьтесь - это Ежевика, это Симфония, - она по-очереди показала на двух горных котов, а затем села, принимаясь переводить дыхание после быстрого бега. В животе урчало после двух голодных дней. Но первым делом кошка поискала на поляне лишь одного кота, и не найдя, удивленно посмотрела на Жемчужницу и спросила:
- А где Лёд?
Жемчужница с улыбкой наблюдала за Ежевикой, а потом перевела взгляд на Вересколапу.
"Ты отлично потрудилась! Никто не смог бы преодолеть такой трудный путь и разыскать Ежевику!" - читалось в ее глазах. Услышав вопрос о Льде, она помрачнела.
- Лед пропал. Как оказалось, он попал в ловушку. В том числе пропали и другие коты из других племен.
Вересколапа стояла словно каменная. К ней подошли Роса, Багровый Рассвет, Мышка и Лисохват, приветствуя и интересуясь, где же она была. Однако кошка чувствовала, как мир обрушился прямо под ее лапами.
- К-как это: Лёд пропал? - слабым голосом спросила она, не рухнув на землю только потому, что лапы были скованы и не сгибались.
Целительница заметила состояние Вересколапы, Ежевики и Симфонии, и тут же воскликнула:
- Быстро идите ко мне в палатку! Вы сейчас можете простыть. Вересколапа, расскажешь о своих приключениях позже - сейчас быстро в тепло!
Оглянувшись на других соплеменников, она одними губами сказала: "поясню все позже!", а  затем направилась в свою пещеру, уводя туда странников.
Ежевика направился следом за кошками, в пещеру к Жемчужнице, задержав взгляд на Мышке.
- Здравствуй, - мяукнул он, приветствуя ученицу.
- Здравствуйте, - звонким голосом отозвалась Мышка, мысленно теряясь в догадках, отчего этот кот поздоровался именно с ней, а не с кем-то из воителей племени Ветра.
- Я принесу им дичи! - решилась ученица, услышав голос Жемчужницы из палатки целительницы. Хотя просьба была адресована Тимьяну, наверняка кот устал после путешествия к Лунному Озеру, так что она решила помочь своему соплеменнику.
Выхватив двух сочных кроликов, на которых присутствовал слабый запах Росы, кошечка устремилась за процессией в палатку Жемчужницы, таща в зубах дичь.

0

13

Глава XIII
Грозовое племя

Черника проснулась и зевнула, не открывая глаз, перекатилась на спину, широко расставив лапы, и вдруг уткнулась носом во что-то мягкое. Это был Орел.
"Он что, спал здесь, с нами?- подумала кошка. Она замурлыкала и лизнула его в нос.
Их дочь спала, свернувшись на моховой подстилке.
- Орел, есть идеи с именем? Я думаю, лучше ты дашь ей имя, - сказала королева. У нее не была особо богатая фантазия, а к выбору имени надо подойти серьезно - чтоб никто в лесу не смог ее ни поддразнить, ни упрекнуть.
Орел заметил, что Черника проснулась, и увидел в темноте ее яркие глаза. Имя, да, сегодня ему на ум пришло одно...
"Как тебе имя Орешинка?" - недолго помолчав, спросил воин. Он засмотрелся в ореховые глаза любимой кошки и прекрасно знал, что дочь должна будет унаследовать их.
"Она у меня такая красивая... в лесу второй такой не сыщешь. И Орешинка будет похожа на нее! Я самый счастливый отец!" - подумал Орел.
Он выглянул на поляну. Все спокойно. Даже слишком... Луна ярко сияет, но уже словно побледнела.
- Красивое, - сказала Черника и посмотрела на дочь, - Орешинка, - ласково произнесла она и принялась тщательно ее вылизывать, так как котенок начал как-то подозрительно плакать и шмыгать носом.
"Огненная Звезда наверняка поняла всю правду об Орешинке. Она неглупая, а цвет шерсти в данный момент говорит о многом."- кошка была бы расстроена этому факту. Ее дочери предстоит быть гордостью Грозового племени, а не стыдом. Сколько котов начнет догадываться, что Орел не может быть отцом ее дочери?
"Вот бы поскорее вернулся Терновник с Лунного озера - я бы хотела проконсультироваться с ним."  внезапно занервничала королева.
Этой ночью Терновник должен был быть на встрече целителей. Все возлагали большие надежды на эту встречу - в племени спустя три дня после Совета племен пропали Белолапка и Лунница. Снежок и Белочка, дети Белолапки, временно были под крылом Черники. Впрочем, им не нужен был присмотр, судя по всему. Они того и гляди должны были стать учениками и вели себя очень прилежно.
Орел попрощался с возлюбленной и вышел из детской. Ему предстояло идти в утренний патруль, а затем он пообещал Чернике принести что-нибудь вкусненькое.

***

Прошло несколько дней.
- Мама... - вдруг муркнула белая кошечка, ласкаясь к матери. Орешинка заметила, что тот рыже-белый кот в очередной раз навестил их и уже ушел. Она была уже достаточно большой, чтоб понять, что это ее отец.
В темноте разглядеть маму было очень трудно, потому что она была черная, с частыми рыжими отметинами. Но зато два огромных оранжевых глаза светились добротой, участием и пониманием, и их Орешинка разглядела и медленно потянулась лапкой к мордочке Черники.
Черника обрадовалась, увидев, что дочь уже открыла глаза. Как же быстро время пролетело! Она была уже не такая маленькая, чуть подросла, но любой кот все равно еще возвышался бы над ней как гора.
А глаза у Орешинки были, как и думал Орел - желтые, слегка отдающие ореховым цветом. И имя ей прекрасно подходило.
- Орешинка, сейчас я расскажу тебе сказку, а ты слушай, - промяукала Черника. Она начала рассказывать про Львиное племя, про Тигриных охотников и быстрых воинов Леопардового племени. Затем дошла до того момента, когда упомянула и Грозовое, и Речное племена. А потом и остальные два. Рассказывала Черника, естественно, только то, что было бы понятно маленькому котенку. А про Речное и Грозовое отзывалась лучше всех остальных.
Орешинка слушала маму, чуть приоткрыв рот и поставив ушки торчком. Та рассказывала очень интересно, а когда дошла до части, в которой описывала их племя, то котенок и вовсе заурчал.
- У нас самое лучшее племя! А ты воительница? Я тоже обязательно стану воительницей! - пообещала Орешинка. Она начала играть со своим хвостом, гоняясь за ним кругами. В Грозовом племени больше не было котят ее возраста. Снежок и Белочка были слишком взрослые, а у нее самой не было братьев и сестер, поэтому было скучно...
Тут она высунула носик за палатку. Там раскинулась большая поляна. На ней Орешинка увидела много других котов, в том числе своего отца.
- Мама, может пойдем погуляем на поляну? - взмолилась кошка.
Королеве и самой надоело тут находиться, почти безвылазно, и она сказала:
- Хорошо. Иди за мной, малышка. Затем Черника встала и поманила Орешинку за собой. Уже на выходе им встретился Ястребинник.
Воитель приветственно кивнул Чернике, кладя перед королевой свежую белку. К сожалению, он за сегодняшний день был единственным, кто соизволил хорошенько поохотиться для племени. Неужели грозовые коты настолько полюбили ночную охоту?
Рыжевато-кремовый воитель изогнул кончик хвоста, разглядывая маленький белый клубочек. Котёнок. Красивая малышка. И такая маленькая, пока ещё безобидная.
На морде Ястребинника расцвела быстрая улыбка, но воитель умилению поддавался недолго, он снова отвёл взгляд и внимательно осмотрел палатку на предмет наличия щелей.
- Приятного аппетита Черника. Как поживаете тут с Орешинкой, не дует пока что?- деловито поинтересовался воин.
"Быть может уже и ясли пора укреплять, но уж палатке воителей сие точно не помешает."
- Спасибо, - мяукнула кошка, решив поесть тут, а потом уже выходить, - пока не дует, но все же лучше утеплить палатку на будущее.
Королева с сожалением отметила, что детство Орешинки пришлось не на лучшую пору. Когда она увидит сезон Зеленых Листьев, она уже будет чьей-нибудь ученицей, да к тому же почти в конце своего обучения.
Кошка села и принялась откусывать от белки кусок за куском. Потом она откусила мелкий кусочек и попробовала дать Орешинке. Наверно стоит приучать ее к обычной еде.
- Хорошо, вечером уже будете ночевать в тепле, я принесу из леса веток, чтобы утеплить палатку, - пообещал воитель и вежливо кивнул королеве, пропуская кошку с котёнком вперёд, а сам продолжая осматривать их уголок. Нужно было проверить, где именно стоить подлатать дыры и какого размера нужны ветви и комки мха.
"Наверное стоит погонять оруженосцев, чтобы сделали котёнку и королеве тёплые подстилки, для начала. А сам могу утеплить им пол и стены, чтобы когти холода сезона Листопада не добрались сюда."- решил кот, сосредоточено выискивая места, где сильнее дует.
В детскую со всего маху влетел Янтарь и резко притормозил, стараясь не налететь на Ястребинника. Но он все-таки налетел на него. Кот бухнулся на землю, но, быстро встав, приосанился.
- Слушай, Ястребинник, понимаешь, ну короче, ты не мог бы мне показать, где именно оканчиваются следы Лунницы и Белолапки? Если ты не очень занят....
- Да, конечно, - озабоченно кивнул Ястребинник, - Давай отправимся прямо сейчас.
Грозовое племя получило пророчество, которое передал Огненной Звезде Терновник, и она озвучила его для всех. Но... дело в том, что никто не мог понять, что означало это пророчество. Как искать противоположность, какими качествами обладали сестры? Была надежда, что если они еще раз хорошенько осмотрят местность, то хотя бы поймут, зачем именно кошки пошли туда под покровом ночи.
Коты вышли из детской, пожелав Чернике хорошего дня.

***

Как и обещала, Черника сводила Орешинку впервые на поляну. А затем они вернулись. Вернулись, чтоб почувствовать один очень хорошо, прямо до боли знакомый Чернике запах!
Это был Облако. Пробравшись сюда, каким-то чудом минуя все патрули, кот увидел, что черепаховой королевы нет на месте и хотел было убираться, так как подвергал себя опасности. Однако не тут то было.
- Стоять, - грозно мяукнула Черника, заходя в детскую.
Она вошла и разместилась на подстилке. Из-за ее спины вынырнула Орешинка, но Черника не сводила взгляд с белого кота.
- Зачем ты пришел? - поинтересовалась королева, - ты не должен был пробираться тайно в наш лагерь.
- Я пришел навестить любимую кошку и нашего котенка. Это обязанность любого отца. Разве не так? - сказал Облако, нагибаясь, чтоб поприветствовать дочку. Краем глаза он смотрел, как Черника (его Черника! Хорошая, красивая Черничка, но сейчас какая-то взрослая и остепенившаяся.) по-хозяйски расположилась на подстилке.
Черника промолчала и подняла глаза к верху, словно не замечая, что Облако потянулся к дочери.
- Ее Орешинкой зовут, - сказала королева задумчиво, - и я думаю, что то, что ты для меня сделал, это великий дар, и я должна быть тебе благодарна. Кошка пару раз лизнула лапу и провела за ухом, - как твои к этому отнеслись? Или ты не сказал?
Облако смутился. Он все представлял по-другому. Неужели Черника больше его не любит? Или нашла кого-то другого?
- Из наших про Орешинку знает только Шиповник, - сказал кот. Он немного помялся, а потом мучительно поднял глаза на нее, - Черника, ты все же извини меня... я наверно навлек на тебя беду. Но я люблю тебя! Такой кошки как ты я никогда не встречал, и именно поэтому я пришел. Ты что-то поменяла в моей жизни. И не стала очередной страницей, которую я перелистнул, как было с предыдущими. О других я забывал на следующее же утро, а о тебе забыть не могу. И мне постоянно снится, что мы вместе, понимаешь? Если бы это было возможно, я бы все сделал для этого.
Черника грустно смотрела на него.
- Ты не навлек на меня беду. Мои соплеменники любят меня. Орлу я все рассказала, мы с ним теперь вместе. А Огненная Звезда догадалась или догадается. Но она моя мать, она поймет и всегда меня поддержит.
Его слова были острее ножа. Зачем опять пустые надежды?! Зачем пустые "ах, кабы было так, мы бы были.."? Она смирилась уже с тем, что вместе с Облаком ей не быть! Она пытается полюбить Орла, но этот кот опять напомнил о себе! На глазах у кошки появились слезы. От того, что он опять пробудил в ней чувства, но второй раз на его приманку и животное обаяние она не поддастся. - Но ты ничего не можешь сделать для этого! И я не могу! Мы оба верны своим племенам, так что пожалуйста, давай не будем мечтать о том, что никогда не сбудется! Прошу, уходи! - горячо зашептала Черника.
Облако отшатнулся. "Она теперь с Орлом!.. пускай. Она будет счастлива с ним. У Орешинки будет семья..."
- Хорошо, я уйду, - сказал кот. Он хотел остаться, чтоб спросить, любит ли она хотя бы его. В глазах читался уже немой вопрос, но воин так и не посмел его задать, так как боялся получить отрицательный ответ.
- Я уйду, да... - повторил Облако и не сдвинулся с места, - уже ухожу, дай с Орешинкой проститься.
Он нагнулся и что-то зашептал дочери. Потом лизнул ее в мягкую шерстку, которая была идентична с его собственной. "Я буду на Советах смотреть, как ты подрастаешь...моя милая дочь." - мысленно пообещал кот. Затем выпрямился. Движения давались ему с трудом.
- Прощай...
Когда кот скрылся, Черника позволила слезам стекать по ее щекам, даже не обращая на них внимания. Она прижала Орешинку хвостом к себе как можно ближе и сложила на нее голову. Теперь вся любовь была направлена только на Орешинку. Она вырастит ее как подобает, Облако сможет ею гордиться. И все племя! Но когда-нибудь кошечке предстоит узнать правду.

0

14

Глава XIV
Племя Ветра

Жемчужница вошла в пещеру и принялась делать снадобье, в которое входили различные травы, которые останавливали зарождающийся Зеленый Кашель, придавали сил, а также помогали при обморожении. Наверняка те места, куда ходила Вересколапа, были подвержены сильным ветрам, а сама кошка бежала со всех лап.
- Вот, - кошка раздала каждому из путешественников по целебному снадобью, а затем сказала, - отдыхайте и рассказывайте, что видели, где были. Вересколапа, как ты нашла Ежевику?... - Тимьян! Принеси нашим гостям и Вересколапе поесть!.. да где же мой ученик. Простите ради Звездного племени за такую неорганизованность... Тимьян!
Целительница решила, что ее голос уже вполне достиг ушей юного целителя, и он сообразит принести дичь получше. Сама же она приготовилась слушать.
- Как? КАК?! Жемчужница! Лёд... Он... он не мог пропасть! - перебивая саму себя, замяукала Вересколапа. Вдруг все содеянное стало казаться ей дурным сном. И правда - зачем она привела сюда Симфонию и Ежевику? Зачем это все?! Она должна была остаться... а теперь, вернувшись, она не застала тут Льда, которого оставила за место себя... она доверяла племя только ему... да как же жило племя Ветра всю последнюю луну?!
Кошка встала и случайно сметнула хвостом все травы, приготовленные Жемчужницей. Ее колотила жуткая дрожь.
- Все хорошо, Вересколапа! Его найдут, обязательно! - пробасил Ежевика, пытаясь говорить поубедительнее. Этот кот явно что-то значил для Вересколапы. Она думала только о нем и тогда, когда они были в расщелине.
Вместо Тимьяна на пороге палатки показалась Мышка, блестя своими незрячими льдистыми глазами. Она тащила в зубах двух сочных кроликов, совсем недавно пойманных, но не ею.
Быть может, ей стоило подождать, ведь тут сейчас шли разговоры, вероятно не предназначенные для ушей оруженосцев.
"Ничего страшного, я же Тимьяну просто помогаю, так что ничего дурного я не делаю."
Мышке было трудно сориентироваться кто где сидит по одним только запахам и поэтому кошечка опустила дичь у входа в палатку и быстро доложила:
- Вот еда.
"Тимьян ведь тоже оруженосец, так что я могу ему помочь. Как оруженосцу."
- Вересколапа, Звездное племя уже подсказало, как освободить Льда. И, если честно, нам потребуется и твоя помощь. Но это может подождать, - сказала Жемчужница, - тем более, другие племена тоже должны догадаться, а мы себя ждать долго не заставим.
Кошка подошла поближе к Вересколапе.
- Съешь, пожалуйста, травы, - она сделала новое снадобье и снова протянула глашатой, - это необходимо, чтоб ты быстро восстановила силы.
Кошка переглянулась с Ежевикой. Наверно, Вересколапу сейчас лучше не трогать - пусть он все расскажет.
Тут пришла Мышка и притащила двух кроликов.
- Спасибо, Мышка, - сказала целительница и положила одного кролика перед Вересколапой, - вот, поешь, а затем иди отдыхать в пещеру воинов.
Она протянула другого кролика Ежевике и Симфонии.
Вересколапа вздохнула, понимая, что ведет себя как котенок. Она позволила Ежевике и Жемчужнице себя усадить, и даже съела травы. Но у нее все равно в голове не укладывалось.
Увидев Мышку, она подумала, что пожалуй надо сначала дать Мышке время, чтоб она начала доверять Ежевике. Для этого кот должен какое-то время пожить у них в лагере. А то вот так прийти и сказать "Мышка, иди вот за этим горным котом, авось куда и приведет!" - это было просто абсурдом. А пойти с ним и Мышкой никто не имел права - иначе путь к загадочному месту будет известен каждому, а мало ли что назагадывают коты? Она и сама, честно признаться, могла бы кое-что загадать... к примеру, чтоб двое ее котят вернулись на землю из Звездного племени, чтоб Быстрый Коготь вернулся... да мало ли что еще можно пожелать! Интересно, а загадать, чтоб Лед вернулся, нельзя? Хотя нет, вряд ли даже водопад настолько могущественен, чтоб заставить кота испариться и появиться в другом месте. Транспартацией котов водопад вряд ли занимается.
Кошка успела доесть кролика, пока думала над этим, а потом последовала совету целительницы - а именно пошла отдохнуть. На выходе кошка произнесла:
- Ежевика, Симфония, останьтесь у нас на некоторое время. Не стоит разделывать кролика, не догнав его.
Ежевика догадался, что значили ее слова.
- Если никто не будет против...
Он склонился над кроликом, но прежде, чем притронуться к нему, посмотрел на кошек Ветра.
- Сегодня нам надо отдохнуть после долгого пути, но завтра поохотимся на общих территориях и постараемся отблагодарить вас, - сказал он, и уж с чистой совестью принялся разделываться с кроликом. Закончив кушать, он начал рассказывать Жемчужнице о своих приключениях, забыв посмотреть, ушла Мышка или нет. Но ему казалось, что даже если она и услышит что-то, то не в ее характере бежать и рассказывать всему лесу. Ну а если не услышит - то и подавно нечего беспокоиться.
- Ты наверно хочешь узнать, где мы с Симфонией были все это время? В горах. Честно признаться, я не знаю, что делал бы без нее.
После той битвы у меня было много времени, чтоб подумать. Племени я был бы не нужен, так как моя лапа была сломана. И я решил уйти в одиночки, чтоб хотя бы погибнуть как герой, в битве, а не как старейшина, рассказывающий сказки котятам.
Но после того, что ты сотворила, я через пару дней почувствовал себя лучше. Научившись охотиться заново, я понял, что смогу добывать себе еду. Жил некоторое время в лесу, как одиночка. Даже познакомился с местными бродягами, которые посоветовали отправляться подальше, так как тут племенами живут злые коты, которые едят кости и точат когти о своих убитых врагов, - кот издал короткий смешок, - как бы там ни было, я все равно собирался уходить - тут мне делать больше было нечего. Но меня разыскала Симфония! Она сразу сказала, что пойдет за мной, и тогда я почувствовал себя самым счастливым котом на свете.
Она тоже ушла из племени. Выбрала меня. И мы отправились в горы. Моя лапа все еще немного болела, но уже на подъеме меня словно подменили - то ли горы и свежий воздух так действовали, то ли это было подарком на прощание Звездным племенем.
Мы прошлись по тем горным дорогам, которые прошли всеми четырьмя племенами, по пути в новый лес. И разыскали ту расщелину, в которой все останавливались на время снегопада. Честно скажу - мы все были слепы, потому что не видели, и не могли увидеть, какие красоты открываются оттуда! Мы нашли водопад, вода словно льется с неба! Где-то вверху летают орлы, но они не несут опасности - у них самих там дом. Еще множество чудных полян, с такими травами, которые и в лесу не растут. Дичь там тоже не переводится. По соседству с нами живет какой-то странный кот... вернее, мы не знаем, где именно его жилье, он очень загадочный.
Так вот. В ночь полнолуния - а луна, кстати, в горах совсем близко! - мы увидели Вересколапу. Она проделала огромный путь, так хотела разыскать нас. Конечно, мы сразу отправились в путь, и вот мы здесь.
Мышка сидела у краюшка входа, с интересом и восхищением слушая рассказ Ежевики. Ей этот кот казался таким умным, его история и вправду была интересна, особенно слепой ученице, которая знала много сказок и питала определённую страсть к историям.
Когда кот закончил свой рассказ, Мышка виновато дёрнула ушками, в надежде, что её не прогонят. Всё равно других оруженосцев не было, ей было не с кем проводить время, а Брусника с Весной, наверное, сейчас как раз заняты обсуждением новой новости - как вытащить Льда из сна.
"Если бы я что-то знала о нём, я бы тоже помогла, но ведь не знаю ничегошеньки, кроме того, что он наш хороший воитель."
- Если хотите, я могла бы показать вам наш лагерь.- гостеприимно предложила она Ежевике и Симфонии. Раз уж Вересколапа им доверяет, как показалась ученице, и эти коты будут с ними зачем-то жить, почему бы не опробовать узнать о них что-нибудь ещё? Мышке эти двое казались необычно интересными и в то же время простыми, близкими и совсем похожими на многих лесных котов.
Жемчужница благосклонно кивнула и посмотрела на Ежевику.
- О, буду рад, - с живостью отозвался кот и подошел к Мышке.
Симфония же предпочла вежливо отказаться. Ну чтож, может теперь и будет возможность узнать побольше об этой ученице. Ведь она была ему интересна, также, как наверняка и он ей. Только если Мышка будет расспрашивать о его жизни, о разных других приключениях (он старался рассказывать получше, чтоб Мышка не заснула на первой же фразе, а наоборот - захотела узнать больше о живописных местах.), то его сверхзадача была понять, так ли нужно Мышке зрение, как тогда описывала Вересколапа. Что-то ему подсказывало, что эта кошка - не просто слепое дополнение к общей картине племени Ветра. Не сильно страдающей она выглядела... но может он и ошибается. Хотя, кому как не ему знать, как закаляют характер трудности? Ведь когда тебе сложнее, чем другим - то и результат более ценен.
Мышка почти что засияла от радости, но тут же прикусила губу, вспоминая, что засыпать вопросами уставших путников не есть гостеприимство. Особенно, когда это друзья их любимой и глубокоуважаемой глашатаи и даже Жемчужницы.
Хорошо хоть сослаться было на что, ведь любому оруженосцу стало бы жутко любопытно, окажись кто-то иной на месте Мышки.
"Он столько повидал. Ах, как бы и я хотела столько повидать, ну или хотя бы поговорить тоже с какими-то бродягами, почувствовать запах гор."- мечтательно зажмурилась слепая ученица.
Мышка быстро кивнула, помахала хвостом Жемчужнице, а затем проворно юркнула на главную поляну, по пути задумываясь, с чего стоит начать эту маленькую экскурсию по лагерю племени Ветра и о чём можно было бы спросить Ежевику.
Оказавшись снова на главной поляне, где велось обсуждение, как выручить Льда, Мышка на мгновение остановилась, почувствовав совсем близко к себе запах Лисохвата. Она немножко не рассчитала шаги, думая только об этом Ежевике, превосходном сказителе, и получилась так, что она остановилась как раз в нескольких мышиных хвостиках перед боком Лисохвата.
"Уй...Ещё немного, и я бы в него врезалась. Он меня бы точно тогда на клочки порвал, не надо к нему близко подходить, только снова конфликты начнутся, а сейчас - тем более нельзя."
Мышка виновато кивнула воителю в знак приветствия, как обычно здоровались оруженосцы со старшими, и отступила на несколько шагов, пытаясь найтись с мыслями. Она быстро повернула голову в ту сторону, где примерно находился Ежевика, и быстро выпалила, махнув хвостом в сторону небольшой скалы.
- Вот, здесь Холод Звёзд проводит посвящения и церемонии... А там,- кошечка кивнула в ту сторону, куда уводил аромат Вересколапы.- Спят наши воители. А немножко дальше - палатка оруженосцев...  В палатке воителей места немного, но на всех хватит, так что если захотите - я принесу вам с Симфонией подстилки... Хотя, вы наверное после гор на земле даже спать можете?
Ученица с любопытством навострила ушки, обратившись вся во внимание.
- Можем и на земле, главное не под открытым небом, - ответил Ежевика, припоминая, что за котами Ветра издавна водилась такая привычка, - но все же лучше принести подстилки, иначе Симфония заболеет, и Жемчужница нас до самых Юных Листьев продержит. Давай я тебе помогу, - предложил кот, немного волнуясь, так как не знал, можно ли Мышке выходить из лагеря в одиночку.
В ответ Мышка быстро кивнула, решив, что застудить их гостям кости никто не хочет.
"Можно будет прямо сейчас сходить и надрать мха... Правда, мы вроде как собирались в патрулирование? Ну ничего, смогут взять кого-нибудь из воинов, никому хуже точно не будет."
- А вот там наши старейшины отдыхают,- промурлыкала ученица, показывая лапкой в сторону пещеры старейшин и улыбнулась. Ей нравилось говорить о старейшинах. Она очень уважала мудрых, порою ворчливых, но всегда умеющим занять своими рассказами молодняк, старейшин. Ученица отряхнулась и прошла ещё немножко, оглядываясь, чтобы подождать, когда Ежевика последует за ней. - А там у нас детская, ну а чуть дальше - пещера предводителя.
Что ж, экскурсия была маленькой, но теперь кот сможет сориентироваться в лагере котов племени Ветра.
- Можем отправиться за мхом прямо сейчас, заодно поймаем что-нибудь на обед, только я сначала предупрежу свою наставницу. - мяукнула в сторону старшего ученица и, легко крутанувшись на месте, засеменила к Бруснике.
- Брусника, я сейчас помогу Ежевике и Симфонии у нас устроиться, принесу им мха для подстилок. Всё равно, в патруль мне... Наверное, пока что лучше не ходить, ну и без меня атмосфера накалённая.- последние слова Мышка сказала не очень громко. В её голосе послышались нотки досады. Да, и вправду, на последнем Совете она почти что стала причиной словесной перепалки, не стоит рисковать положением племени только из-за неё.
"Только из-за меня... Это делает меня совсем не гордой... А племя Ветра - племя гордых и быстролапых котов. Нет, я такая же как все, ну хотя бы характером, да?"
Увидев Бруснику, Ежевика был удивлен: он думал, что наставник Мышки - это более старший воин, который уже с большим жизненным опытом, чтоб его хватило даже на то, чтоб изобретать новые приемы, специально для своей необычной ученицы. А тут казалось, она сама недавно окончила обучение... странно. Но коты Ветра хитрые, у них часто так - в небольшой и хрупкой фигурке скрывается такая сила и власть, что аж дух захватывает. Ежевика вспомнил, как влюбился в Снежную Бурю, которая как раз была воительницей племени Ветра. Он встретился с ней наедине всего один раз и был покорен силой духа, остроумием и не желанием показать себя, а скорее многого добиться в жизни.
В основном кот любовался ею издали. Как чудно смотрелась ее белая шерстка, когда она бежала в утреннем патруле, в компании других воинов, мелькая белым пятном среди ярких цветов и ало-зеленой травы! А их непродолжительная любовь как раз пришлась на лето. Но он так и не признался ей, чтоб это не стало для нее позором в племени, а потом оказалось, что она его тоже любила.
Даже стыдно стало Ежевике за свои мысли. Он-то знал, что теперь Симфония ему дороже всего - даже этих воспоминаний. Но их никуда не денешь, и порой кажется, что забывать их - это предательство к своим давним чувствам.
Но конечно Симфония не имела права вспоминать о Лучистом. Нет, это совсем другое. Может, если бы искали отрицательные качества в Ежевике, как перемывали сейчас косточки Льду, то непременно бы упомянули ревность и чувство собственности. Он считал, что кот может влюбляться в жизни несколько раз, а вот кошка должна любить одного, причем, если его убьют в сражении - хранить верность и страдать, но никак не предавать.
Все эти воспоминания были навеяны тем, что кот вот уже пять минут наблюдал за красивыми статными кошками племени Ветра, которые обсуждали свои дела и словно не замечали его, или просто не знали, что сказать горному коту. Вскоре ему надоело это занятие, и Ежевика решил посмотреть, как там дела у Мышки.
Увидев, что ее наставница все еще размышляет, отпускать ученицу с незнакомым котом или нет, он подошел к ним.
- Я помогу Мышке принести мха. Мы быстро справимся, к тому же со мной твоя ученица в безопасности, - улыбнулся Ежевика. Он еще не знал, что такого страшного поселилось в лесу, и отчего пропадают коты. Но любую опасность до этого кот встречал смело, и данный случай ему не представлялся исключением.
Наставница разрешила ей пойти. Мышка была рада. Нет, не только возможности поговорить с Ежевикой, но ещё и тому, что Брусника разрешила ей выйти за пределы лагеря без неё. Прежде, будучи оруженосцем, слепая кошечка ни разу не покидала лагерь полноправно, а сейчас - наконец-то.
Спокойно улыбнувшись наставнице и мяукнув что-то вроде "Мы скоро вернёмся", Мышка развернулась к Ежевике.
- Ну, идём, да?
Ученица быстро дёрнула ушками в сторону выхода и первой юркнула в вересковые заросли, по запаху выискивая наиболее утоптанную тропинку.
Ежевика последовал за Мышкой, ничуть не удивляясь, что она так хорошо ориентируется. Он и сам на Грозовой территории мог закрыть глаза и уверенно двигаться к назначенному месту, так что тут не было ничего неожиданного, просто ученицу хорошо приспособили к этой территории. Вот в горах посложнее - там ориентируйся-не ориентируйся по своим запахам, а когда идешь по узкой дороге, с одной стороны гора - а с другой бездна, вот тогда даже у зрячего начинается приступ паники.
Вересковые заросли, пустошь, открытое пространство - как же это похоже на племя Ветра! У Ежевики аж от ностальгии заныло что-то в сердце, когда он вспомнил про Звездное племя, про то, что племена разделены по своим особенностям. И негоже Грозовому коту плавать, а Речному лазать по деревьям! Хотя и те и другие вполне могли научиться... просто ни к чему было оскорблять лучшее, что есть в каждом из племенах - неповторимость, уникальность и гордость, что они такие и никакие другие.
Поздновато было для прогулок, да ещё и с плохо знакомым тебе котом, но Мышку это нисколько не трогало. Ежевика был интересным собеседником и после их недолгого разговора ученица чувствовала, что этому коту можно доверять.
Как только натоптанная тропинка под лапами закончилась, Мышка сбавила темп и остановилась, внимательно трогая лапкой землю перед собой: земля рядом резко уходила вниз.
"Овраг. Добрались."
- Там внизу, около деревьев, есть мох,- пояснила ученица и осторожно направилась около края оврага искать пологий сход. - Ежевика, а как вы с Симфонией зашли так далеко от земель лесных котов? Вас направляло Звёздное Племя?

Ежевика спрыгнул и подстраховал Мышку на случай, если она оступится на осыпи. Все-таки овраг - это вам не шутка. Но к счастью все прошло гладко.
- Нет, Мышка. Звездное племя уже не направляло нас, как только мы вышли за пределы земель лесных котов. Мы шли сами, полагаясь на свои умения. Никому не рассказывай, но когда мы нашли дом, мы нашли и новых заступников. Там есть большущий водопад, и он словно живой - иногда сквозь шум воды отчетливо слышатся голоса котов, но не Звездное племя...
Мышка быстрыми движениями принялась отрывать комочки мха, чтобы в лагере сделать из этих запасов подстилки для гостей племени Ветра.
Ежевика тем временем выпустил когти, собираясь сдернуть длинную полоску мха, а также потом поточить когти. Они были очень длинные и загибались. Для скал, чтоб не стирать постоянно подушечки лап и уметь зацепиться, если случайно начнешь падать вниз - идеально. А вот тут не очень...
- О, да, забыл сказать. Водопад - это большой поток воды, который с огромной силой летит вниз и разбивается о камни, расплескивая воду на большое расстояние. И он непрерывный... а внизу озеро, и уже оттуда много ручьев. Ты была когда-нибудь рядом с чем-то подобным?
Кот украдкой бросил взгляд на Мышку.
Мышка на мгновение оставила своё занятие, представляя себе то место, которое описывает ей Ежевика.
"Непрерывный поток, который разбивается о камни?"
- Наверное, это очень красивое место,- с нотками "светлой зависти" произнесла кошечка. К сожалению, представить этот самый водопад у неё получалось плохо - просто по звукам ведь невозможно увидеть всю эту красоту падающей воды, верно? Мышка всё равно была очень заинтересована словами старшего кота.- Мне никогда не доводилось быть рядом с водопадом... Я гуляла рядом с ручьём: вода слабо и тихо журчит, приятно, но...Представить себе настоящий бурный и непрерывный поток сложнее. Интересно, а эти голоса, которые слышатся сквозь шум воды, быть может это тоже предки? Ну, не только же у лесных котов есть предки, может там когда-то тоже какие-то коты жили?
Предположив сию мысль, кошечка быстро отхватила ещё кусочек мха, за ним ещё один, и ещё, и ещё.
"Я бы хотела тоже видеть это. Или слышать, хоть что-нибудь. Интересно, а эти голоса им с Симфонией сильно помогали? Наверное, как наши звёздные коты."
- Я думаю, что и в лесу есть водопады, - пожал плечами Ежевика, схитрив, но вовремя понял, что Мышка все равно не увидит этого, - за ними так далеко, как например в горы, идти не надо, чтоб полюбоваться. А оказаться рядом - это действительно умопомрачительно. Почувствовать мощь, силу, которая наверно одна из немногих, не несущих в себе уничтожения и боли, а даже наоборот... потому что это естественное, природное явление.
Кот заметил, что они уже достаточно мха набрали, но не спешил уходить. Может, они еще и остальным соплеменникам Мышки подстилки сменят. А что? Полезное дело сделать никогда не мешает, к тому же если учесть, что племя Ветра так хорошо встретили их с Симфонией.
Интересно, а эти голоса, которые слышатся сквозь шум воды, быть может это тоже предки? Ну, не только же у лесных котов есть предки, может там когда-то тоже какие-то коты жили?
- Симфония думает так. У нас сначала даже была такая идея, что существует дух гор, как существует по рассказам старейшин дух леса, но это уже совсем выбивается из рамок нашего сознания. Я же почему-то решил, что это отголоски прошлого... видишь ли, коты, как ты знаешь, ушли из старого леса - так вот, дорога их шла через те горы. И мы даже останавливались в расщелине. В первую же ночь мне приснилось наше путешествие. Словно это проигрывалось у меня в сознании по второму кругу... и я вспомнил, какой там был шум, все коты были в панике... возможно эти голоса котов мы и слышали, ведь горы запоминают все. Не удивляйся, что я говорю о них как об одушевленных - когда ты там, в этом не возникает даже сомнения.
Набрав полные охапки мха, кот уже хотел позвать Мышку в лагерь, но потом вдруг спросил:
- Ты говорила, что можно поохотиться на обратном пути. Расскажи, как ты охотишься? В смысле... даже мне трудно предугадать, куда побежит мышь, хотя я наверно кажусь тебе древним, как старейшина, который за свою жизнь мог изучить их поведение, - короткий смешок. Тем не менее, Ежевика с интересом смотрел на Мышку.
Мышка покачала головой и слабо улыбнулась.
- Понимаю. Ты только никому не говори из племени Ветра, но мне бывает очень сложно сосредоточиться на передвижение дичи, а иногда с толку соверешнно сбивают посторонние запахи, но, должно быть, именно благодаря тренировкам с Брусникой у меня получается всё лучше...- кошечка на мгновение запнулась, словно раздумывая над чем-то, а затем коротко хмыкнула.- Ну, или я хотя бы не становлюсь хуже в охоте. Хотя, по сравнению с другими котами племени Ветра, быстрыми, ловкими, я, наверное, произведу плохое впечатление.
Честно признавшись в том, что не стоит слишком рассчитывать на её способности, ученица послушно припала к земле, выжидательно прислушиваясь. Запахи усиливались с наступлением ночи,  но ни одного лишнего шороха с котами не было. Дичь попряталась. Только вот Мышке совсем нельзя было разочаровывать в себе Ежевику, он ей столько рассказал, будет просто невежливо не удовлетворить его любопытство.
Так что, стоило только раздаться тоненькому писку, а затем и шорохам в сухой траве, как слепая ученица осторожно поползла в сторону источника звуков. Она старалась двигаться не по прямой, своеобразными зигзагами. Мышь-полёвка не могла её почувствовать сейчас - ветер совсем стих и запах Мышки донесётся до дичи не раньше, чем она успеет её схватить.
Оказавшись от полёвки в нескольких прыжках, когда в ноздрях вкусный аромат уже сильно щекотал, кошечка сжалась, словно пружина, а затем прыгнула, широко расставив лапы. Приземлилась она примерно там, где мышь-полёвка и была. Только вот и дичь на месте не стояла - тут же запах дичи стал удаляться и Мышке пришлось упрямо метнуться вперёд, лихорадочно шаря лапами перед собой. Несмотря на слепоту и неточность, она двигалась быстро, то натыкаясь лапками на палки, то на камушки. В конечном итоге она всё же схватила в когти мышь-полёвку, пусть и переворошив приличную часть оврага.
Быстро схватив свою добычу, кошечка повернулась к Ежевике и положила полёвку у своих лапок, стараясь поскорее отдышаться.
Ежевика был в небольшом ступоре после всего, что увидел. Уж если эта ученица смогла поймать полевку будучи слепой, то что ждет, когда у нее будет зрение? Да она порвет всех!
- Ты не то, что неплохо, ты очень даже хорошо охотишься! - чтоб не обижать ученицу, сказал он. Все ученики этого возраста уже прошли стадию неловкой ловли полевок, но тут можно списать на слепоту, - ты великолепна, - твердо добавил кот.
- Ну... Быть может, Ежевика, ты, как опытный воин, сможешь мне что-то посоветовать? Мне любая информация о том, как лучше охотиться пригодиться.- промяукала слепая ученица и подгребла к себе мох, который успела нарвать до этой маленькой охоты.
Ежевика припомнил одно очень хорошее упражнение. Оно было очень полезным для оруженосцев и просто жизненно необходимо для слепых - по крайней мере, так он предположил, ведь за всю жизнь ему не приходилось общаться с другими слепыми котами.
- Если бы я был твоим наставником, я наверное начал бы не с охоты, где ты просто наудачу прыгаешь вперед, а с изучения поведения своей жертвы, - начал говорить Ежевика. Если уж Мышка попросила, то наверно она ждет совета, а не отмазки "продолжай в том же духе и обязательно станешь воином." Лучше если кто-то сделает это сейчас, пока она ученица, а не потом, когда будет поздно, - Тебе никогда не приходило в голову, что чем начинать кидаться наобум, лучше понять, что это за создание, чем оно дышит, так скажем? Когда я был оруженосцем, мой наставник предложил мне этим заняться - в одну из первых тренировок привел на поляну, где кипела жизнь, и оставил, приказав не трогать ни одну тварь, а припасть к земле и, закрыв глаза (так лучше чувствуются запахи и обостряется слух), попытаться отследить движения всех животных. Почувствовать их, - пояснил кот, спустя несколько секунд, точно собираясь с мыслями, а также освежая воспоминания.
Я провел там где-то часа два, а вскоре мне надоело. Я итак уже тогда отлично охотился, как мне казалось, всегда приходил с дичью... так что все предложенные занятия валял дурака, а потом мы перешли к боевым приемам, и я вовсе забыл, а вот сейчас вспомнил. Зато, помнится, моя сестра, которая всегда была очень упряма и доводила все до конца, прошла ряд этих упражнений, занимаясь очень усердно. Она старалась изо всех сил, и вскоре так развила свои способности, что могла одновременно понять, что делает каждый живой организм, в радиусе многих лисьих хвостов вокруг себя! Один раз она долго сидела с закрытыми глазами около куста. Я подбежал к ней и позвал играть, но она нашипела - сказала, что там где мы собирались играть - муравейник, и мы можем спугнуть муравьев, которые совершенно беззащитные! Представь, она чувствовала даже таких крох, когда я был сосредоточен лишь на том, что из окружения движется и съедобно! Тогда я решил, что она спятила, но став старше, понял, насколько это важно, - последние слова он произнес с явным чувством вины и раскаяния, а также сожаления, что после того так много времени утекло, и ничего не вернуть назад... может Рыжинка тогда и не ушла бы из племени, если бы была понятой. Кот взял на заметку, что стоит навестить племя Теней потом. - Она и сейчас наверно лучшая охотница, чем я, хотя каждая пойманная дичь, она верит, приходит не спроста - она готова пожертвовать собой, чтобы коты жили, чтоб можно было накормить стариков и детей. Моей сестре вообще равных нет, она очень умная, хотя ее характер довольно колюч.
Тебе могло бы это упражнение пригодиться, чтоб не выслеживать, а просто знать поведение своих жертв, но не думаю, что Брусника одобрит - она достаточно молодая кошка и конечно хочет быстрого результата, чтоб ты радовала ее мгновенными успехами. А это упражнение надо повторять раз за разом, иногда тратить целый день, открывать все новое и новое, теряясь в звуках природы, забывать о чувстве голода и буквально жить жизнью тех самых мышей, подкрадываясь близко - но не пугая.
Кот заметил, что они говорили долго - уже наступила ночь. А вскоре и утро. Пора бежать в лагерь, иначе Брусника будет ругать Мышку. А подставлять ученицу не хотелось.
"Сегодня мне надо будет пойти на общие территории и поохотиться." - решил кот, дивясь такому повороту судьбы, что он охотится на племя Ветра. Но чего в жизни только не бывает!
Речь Ежевики молодая ученица слушала не только с явным интересом, она выглядела сосредоточенной и лишь кончики ушек слепой кошечки изредка подрагивали.
"М, а ведь это отличная идея. Если я буду учиться не только у Брусники, у меня будет больше знаний."
- Это и вправду может быть полезно, я обязательно займусь изучением тех, на кого охочусь.- задумчиво отозвалась Мышка и быстро зевнула, поднимаясь на лапы.- Я раньше никогда не задумывалась, но, похоже, действительно будет проще охотиться на дичь, когда ты знаешь её поведение. Спасибо, Ежевика, это очень хороший урок.
Серая ученица благодарно улыбнулась, щуря льдисто-голубые незрячие глаза.
"Ежевика похож на какого-то спасителя... До этого мои тренировки как-то не удавались ряд к ряду, а с такими советами, если я буду им следовать, я непременно стану лучше в охоте!"- с надеждой подумалось кошечке.
- Ну что, пойдем? - сказал кот, а затем взял весь мох и перетащил на край оврага.
- Ой, мы действительно засиделись тут.- ученица быстро подхватила свою полёвку и с помощью Ежевики благополучно забралась наверх.
Овраг она в эту ночь покинула с радостным замиранием сердца, в котором вновь теплели искорки надежды.
" Жемчужница, Вересколапа, Багровый Рассвет, Брусника, Ежевика... Я знакома с замечательными котами."
Они довольно быстро добрались до лагеря.
Сон уже медленно протягивал к ученице свои лапки, вежливо дотрагивался кончиков её усов, опускал хвост - всё тело уже отчаянно подавало сигнал "Спать! Спать! Спать!" Но несмотря ни на что, Мышка чувствовала себя довольной. Она не только хорошо побеседовала со старшим и мудрым котом, но ещё и запомнила кое-что очень важное относительно охоты. В ближайшее время слепая ученица решила попробовать использовать полученные знания.
Положив мышь-полёвку в кучу с дичью, ученица принялась скатывать из комочком сухого мха, принесённого ими с Ежевикой в лагерь, подстилки для гостей.
- Спокойной вам с Симфонией ночи, Ежевика, и спасибо за рассказ.- с нотками признательности и гостеприимства промурлыкала слепая ученица.
- И тебе спокойной ночи, Мышка, - пожелал полосатый кот и направился в пещеру воинов. Хороший день, но его не покидало чувство, что он должен что-то сделать. И это чувство, кажется, вселял в него кто-то из Звездного племени...

***

Вересколапа растянулась на своей подстилки. Лапы приятно побаливали, но как же хорошо оказаться дома!
Заметив Лисохвата у выхода из лагеря, кошка приветственно мяукнула.
- Привет, Лисохват! - Вересколапа села и стала умываться, - ты о чем-то хотел поговорить или просто так зашел?
- Я спросить хотел... насчет Льда, это очень важно! Помоги, это приблизит нас к разгадке того, как его можно спасти! - попросил Лисохват. Он сел рядом с Вересколапой, - Расскажи что знаешь о нем. Может, какие-нибудь слабости? Комплексы? Жаловался на что-нибудь? Нам нужно найти очень сильное чувство или черту характера, и найти кота с противоположным этому качеством!
Воин приготовился слушать. Что-то ему подсказывала, что у Вересколапы, может, далеко в сознании зарыто что-то такое о Льде и если она сильно постарается, то вспомнит.
Вересколапа помолчала, думая о чем-то. Кажется она вспомнила...
- Лед лишился родителей с самого детства. Ему не хватило любви матери и отца, и его сердце стало холодным. Потом он все же полюбил, но ученицу целительницы, а она не могла быть с ним. После этого несчастного чувства он и вовсе стал колючим, и это его главная проблема - он не видел вообще кошек. Они для него лишь воины, даже не воительницы, а именно воины. Тебя он любил как своего воспитанника, и это было большее, на что он способен.
Кошка была уверена, что это самое главное качество, мешавшее Льду. В остальном он был идеален, хоть и холоден и неприступен, а также надменен, как холодный белый цветок, растущий на морозе, тем самым делая вызов всем силам природы.
- Ого... - рыжий кот и не знал, что сказать. Мда, вот отчего Лёд получил такое имя. Его сердце как кусок льда, он боится любить, боится быть любимым, он забыл свою мечту детства иметь хорошую любящую семью, он погиб морально... уснул. И даже приход весны не мог никогда разбудить его и пробудить чувства к какой-нибудь кошке. Весна!! Кот спохватился, потому что только что в его созннии прозвучал отголосок - ведь Весна любит его! Может, она и есть тот кот с таким качеством, которое способно спасти Льда? Что она может дать ему? Она может научить его любить. И Лёд полюбит ее, а она давно уже питает к нему эти чувства, как казалось Лисохвату.
- Я, кажется, понял... - медленно проговорил воин, пытаясь сформулировать свои мысли, - Весна! Весна пойдет спасать Льда!
- Весна? Хм... - кошка не договорила, в пещеру вошла Мышка, принявшись раскладывать мох для Ежевики. А потом вошел и сам воин, и Симфония.
- Скажи ей. Может так и есть, - Вересколапа кивнула Лисохвату в сторону выхода из пещеры и встала сама, собираясь идти на поляну. Им лучше уйти, чтоб не мешать Ежевике и Симфонии отдыхать, они ведь очень утомились с дороги.
- Приятного отдыха, друзья, - напоследок тихонько мяукнула глашатая. Лисохват вышел следом за ней, отправившись на поиски Весны.

Ежевика вошел в пещеру сразу после Мышки, которая сделала им с Симфонией подстилки. Серебристая кошка уже была тут. Видимо, Жемчужница ее отпустила.
"Чуть было не решил, что сегодня придется ночевать одному." - подумал кот, зарываясь носом в шерсть подруги. Кот закрыл глаза, но тут вдруг снова пришло то назойливое чувство - он не просто так здесь. Звездное племя видело, что все идет не как они хотят, они распорядились, чтоб он отвел ученицу к водопаду, и дело с концом. Все наверху вздохнут спокойно, а со временем забудут свою жестокость по отношению к Мышке и притворятся благодетелями.
"Я не подчиняюсь вам. Но да, я пообещал Вересколапе отвести Мышку к водопаду исполнения желаний! И сделаю это, но не тупо исполню ваш приказ, а постараюсь узнать, зачем вам это! Почему вы беспомощнее какого-то водопада! И почему Мышка не может стать воином, даже неся на себе это бремя, которым, кстати, вы ее наградили! Что, решили исправлять свои ошибки чужими лапами, да?!" - в мыслях Ежевики был самый что ни на есть вызов Звездному племени. Но вскоре усталость взяла свое, и он уснул.
Черит пробилась в сон к Ежевике. Да, кот не догадывался, что Звездное племя это не может сделать - он в них больше не верил и поэтому не находился в их власти. Но злой дух всегда мог прийти к тому, кто стоит на распутье, или кто делает вызов Звездному племени, которое является врагом и ей самой.
Решив как всегда смешать планы Звездного племени и оставить бедняжку-Мышку, а заодно и предков с носом, она явилась к полосатому коту, в обличье самого Звёздного Снега. Бесплотный дух мог принимать любое обличье - в конце концов отчасти он сам являлся частью воображения, ведь все происходило во сне...
- Здравствуй, Ежевика, - сказал Лжеснег, - Все Звездное племя гордится тем, что ты такой благородный - решился помочь Мышке обрести свою судьбу. Но знал ли ты, что она - это расплата племени Ветра за то, что его воины сделали с тобой? Моя личная расплата. Я ценю своего глашатая, и не могу свыкнуться с мыслью, что теперь ты бродишь по горам, вместе с моей дочерью.
Ежевика с изумлением посмотрел на белого предводителя. Он никогда не видел его после той битвы с лисами. И тем не менее, вот он, перед ним. Во плоти... Кот сразу вскочил на лапы, с яростью размахивая хвостом.
- Какое право вы имеете лезть в мою жизнь? Я больше не верю Звездному племени, поэтому и вы должны забыть меня! И не вам гордиться мной или быть разочарованными, я... Ежевика застыл. До него вдруг дошел смысл последних слов. Слепота Мышки - это месть Звездного племени? За него? Вот теперь уж кот точно ничего не понимал. Но зачем тогда они отправили его сюда? Пусть бы Мышка оставалась слепой, вот племя Ветра и получило по заслугам... неужели они хотели, чтоб он лично посмотрел на это?
- Опять ваши козни... недосказанные пророчества, пропажи котов, введение целителей в заблуждение... а вы не изменились, - ядовито ухмыльнувшись сказал кот.
- Да, не изменились, - вздохнул Лжеснег, слабо улыбнувшись, - я думал, что ты обрадуешься, что твое изгнание было отомщено. Хочешь, воссоздам картину прошлого? Ты был ранен... но ты бежал вместе со своим отрядом, так как думал, что на племя Ветра напали. Ты хотел помочь, но встретил удар в спину - кот помедлил, а потом громко сказал, - от тех, кому хотел помочь!
Его голос снова сделался негромким, капающим на нервы, который так был похож на голос Черит и неестественен для Звездного Снега, что становилось не по себе.
Ежевика судорожно выдохнул и ошеломленно уставился на кота. Как Звездный Снег может говорить так?! Он его при жизни знал таким мудрым, таким справедливым, храбрыи... неужели Звездное племя так портит котов?
Слова въедались в душу и оставляли на ней жирный след, который не скоро пройдет. Ежевике было неприятно, что кто-то так быстро прошелся по его жизни и чувствам, словно пролистал книгу. Что ни говори, но Звездное племя умеет это делать!
- Потом ты был вынужден уйти. Тем не менее я знаю, что ты бежал от этой жизни... но ты хотел вернуться. Одиночество поедало тебя... и во всем виновато племя Ветра. Потом они вступили с заговором в племя Теней и напали на ваше племя. И его некому было защищать! Затем они отобрали вашу территорию... так неужели племя Ветра не заслужило такой расплаты? То, что страдает Мышка - это такая мелочь, по сравнению с тем, что испытал ты и все Грозовое племя!
Полосатый кот хотел взвиться, но в горле застрял комок. Его рыцарское сердце чувствовало, что это неправильно, что за ученицу, которая ему, кстати, даже понравилась, надо заступиться и уж точно помочь. Ведь для этого его и послали! А теперь, выходит, нет? Он уже точно ничего не понимал. Ему было досадно, что бедная Мышка страдает из-за каких-то давних событий, но с другой стороны еще горьче то, что Грозовое племя столько претерпело, когда он ушел... о дележке территории и нападениях ему не рассказывали!
Ежевика понял, что Вересколапа и Жемчужница обе умолчали об этом интересном факте. Коту захотелось бросить все и бежать прямо сейчас к Огненной Звезде, чтоб убедиться, что у нее все в порядке. Как они там, на маленьком клочке земли? Как ОН будет охотиться для племени Ветра, когда Грозовое племя вынуждено теперь ютиться?
- А ты... ты теперь готов помогать врагам? - Два ярких синих глаза сверкали в ночи, они были чуть прищурены и в них играла насмешка и уже предчувствие победы.
Уж это показалось Ежевике совсем обидным. Теперь была задета его честь, и он угрожающе приблизился к Звездному Снегу.
- Когда я был в племени, я никогда не давал повода всерьез усомниться в моей верности! - зарычал он, - а теперь я - горный кот! Я вне племенных границ, вне воинского закона и вне Звездного племени!
Черит возликовала. Она и не думала мешать Ежевике выражать свою ярость - ведь он выражал ее Звездному Снегу и самому Звездному племени! А если он в ярости, значит задет за живое. Если спорит - значит уступает, или уступит.
Я вне племенных границ, вне воинского закона и вне Звездного племени! - наконец прокричал прямо в лицо Лжеснегу Ежевика, и кот слегка отстранил его от себя.
- Думаешь? Совершенно уверен? Как бы я тогда пришел к тебе во сне? Не-ет, Ежевика, ошибаешься. Ты все еще под нашим контролем, ты наш воин... и сейчас ты в лагере врага, делишь палатку с врагом и общую кучу с едой! - Кошка уже поняла, что зерно сомнения уже посажено. Вскоре прорастет и превратится в дерево, а затем и плоды принесет. Отлично! Это то, что она и хотела. Звездное племя хотело воина - но нет! Когда придет время Мышки присоединиться к звездам, то пусть она будет такой, какая сейчас! Пусть они взглянут ей в глаза, она их увидит и также увидит их вину. Черит уже торжествовала - никогда еще Звездное племя не почувствует себя таким уничтоженным! Впервые за всю историю их пророчеству не суждено сбыться - а вместе с этим поменяется вся последующая история котов-воителей!
Миг - и Лжеснег исчез, оставив Ежевику в одиночестве.
Ежевика проснулся, чувствуя, как слиплась шерсть от пота. Что это было? Это точно был Звездный Снег? Ну конечно, а кто еще!
Ежевика не знал, что и думать. Первой мыслью было бежать отсюда, как можно скорее. Но он к счастью очень быстро смог взять себя в лапы. Во-первых надо успокоиться. Ничего страшного не произошло. То, что Звездные предки - негодяи, - он знал уже давно. Но чтоб настолько...
"Выходит, Мышка еще и из-за меня такая. Я... я должен простить племя Ветра."
Кот думал, лежа на спине и опираясь головой, как на подушку, на бок Симфонии.
"Я итак уже давно не злюсь. Но в глубине души мне все равно обидно. Я не понимаю, как они могли совершить такое предательство по отношению к нам. К нам! Которые всегда их выручали!"
Ежевика скрипнул зубами. Надо просто взять и отпустить... он не даст Звездному племени глумиться над своими чувствами...
На утро кот встал и направился на поляну. Силы кота были полностью восстановлены, но намерения его уже никогда не станут прежними...

0

15

Глава XV
Грозовое племя

Кристалика с наслаждением вдыхала ароматы Листопада. Пахло прохладой, землей, сыростью и грибами. Черной кошке нравился этот запах. Холодные лучи солнца иногда просачивались сквозь ветки и светили воительнице прямо в глаза - она то и дело морщилась. Но в целом погодка была не дурной для охоты.
- Пф, как думаешь, лучше поведать Огненной Звезде о том, что учудил Янтарь? Уж без ушей и хвоста его точно рано или поздно оставят, - промяукал Ястребинник, вышедший на охоту вместе с нею.
Буквально пару часов назад они патрулировали границу с племенем Ветра и не поверили своим глазам, как их собственный соплеменник появился со стороны пустошей. А за ним и воители Ветра, которые выпроваживали нарушителя. Как сказала тогда Кристалика - это уму непостижимо, как Янтаря сделали воителем. Это настоящий позор для Грозового племени!
- Конечно нужно рассказать ей всё! Хотя я бы предпочла сама вырвать его наглость вместе с шерстью, но это против воинского закона, значит это сделает Огненная Звезда, -прошипела Кристалика, - Если мы сейчас оставим всё как есть, то он совсем зазнается. Но ведь патруль вела Шторм... Кто знает, может она уже передала всё предводительнице.-потом Кристалика на минуту задумалась и добавила, - Вообще надо бы выяснить зачем он это сделал... Это не с проста! - голос черной воительницы звучал хитро и задумчиво, -Может Янтарь на свиданки бегает! К воительницам Ветра!
Вообще сейчас Янтарь не так сильно волновал Кристалику сейчас. Она задумалась о расширении, о котором на совете говорил Звёздный Камыш, и которое ему все так просто позволили.
"Вот бы выяснить как на много расширились Речные коты... Может проверить? И Ястребинника позвать с собой... Или он откажет и доложет всем куда я направилась?" - терзалась в раздумьях черная кошка.
- Хах, если бы это было правдой, то он бы возвращался в лагерь, покрытый царапинами и укусами ещё и наших быстролапых соседей, - мурлыкнул Ястр и быстро облизнулся. Нет, он всё же склонялся к точке зрения, что Янтарь, скорее всего, просто в очередной раз захотел заявить о себе. Он же постоянно так делал. Пытался всему Грозовому племени показать, как он быстро умеет находить неприятности.
- Ну я как-то не присматриваюсь сколько там у него укусов. Но скорее всего ты прав, -ответила Кристалика, и, впивая когти в землю, добавила: Как бы мне хотелось сбить с него спесь!
Разговоры не мешали Кристалике охотиться. Ей очень нравилось охотиться в корнях, она ловко выслеживала там дичь. Сначала она поймала одну полевку, а теперь зубы её смыкались на жирном кроте, который на свою беду высунулся из норы наружу. Облизавшись, воительница положила его к полевке и снова посмотрела на Ястребинника.
Через некоторое время к улову кота добавились ещё и две землеройки. Припрятав дичь в укромном местечке, Ястребинник решил снова чуть-чуть передохнуть и повернулся к Кристалике, пошевелив ушами.
- Вот ведь, всего один котёнок сейчас в племени, а дичи хватило бы и на несколько ртов, - потягиваясь, заявил грозовой кот, - А вот речные - как в малине: котят двое, да ещё и территории расширяют, чтобы прокормиться. Такими темпами они скоро всех превзойдут ведь по численности.
-Да уж! - фыркнула черная кошка, - Мне порой кажется, что в нашем племени все кошки не воительницы, а сопливые королевы, но котенок всего один. - с негодованием проговорила Кристалика. Потом она задумчиво прищурилась, немного помолчала и добавила: Кстати о Речном племени... Меня просто взбесило, что Огненная Звезда и все остальные предводители так просто разрешили этому нахалу Звёздному Камышу расширить свою территорию! - прорычала она и заговорщицки сверкнула желтыми глазами, - Я была бы не против пойти проверить насколько же расширились речные коты...
- Интересная мысль, - вскинул голову рыжевато-кремовый воитель, с какой-то хищной вдумчивостью щурящий светло-салатовые глаза. Как раз, когда он уже хотел высказаться по поводу "предложения" Кристалики, в нос ударил запах... Знакомый запах. Неприятный запах.
- Речное племя! - Ястр припал к земле и оскалился, с негодованием вдыхая воздух. Да, так и есть - запах то был свежим. Дойди они в эту часть леса чуть раньше... Они бы встретили нарушителя лицом к лицу!
- Кто из этих рыбоедов посмел нарушить нашу границу... - со злобой прошептал воитель, внимательно принюхиваясь и оглядываясь, - Давай проверим. Может нам удастся нагнать его на границе...
Кристалика быстро кивнула и бросилась бежать по запаху оставленному нарушителем.
- Судя по всему он пробежал здесь только что... Пока мы тут охотились...
Ястребинник был крайне недоволен. Он, конечно уважал речных котов, как сильных воителей, да и вообще его отец был тоже рыбоедом, но никогда Ястр даже и мысли не допускал такой, чтобы умудриться упустить нарушителя на собственной территории!
"Погодите-ка, а ведь этот запах мне кажется знакомым..."
Воитель фыркнул, когда потерял аромат речного среди листвы и остановился, размахивая хвостом из стороны в сторону. Нарушитель ведь умудрился не просто проскочить по лесу...
- Постой, Кристалика... Запах ведь тянется не только прочь, но и вглубь... - с хрипловатыми нотками слабо выдавил Ястребинник, медленно поворачивая голову назад. В его глазах плескалась злоба, смешанная с напряжением, недовольством, желанием непременно отомстить за нарушение границ, - Значит, нарушитель добрался до... Самого нашего лагеря!
Рыжевато-кремовая шерсть воителя недовольно подрагивала.
"Шпион? Речные коты за нами шпионят, вот как они задумали расширяться?"
- Да, мы, верно его уже не догоним. Нужно вернуться в лагерь, заодно вычислить - каким путём шёл и с какими целями нарушитель. И рассказать обо всём Огненной Звезде. Речным котам такое нарушение с лап не сойдёт...
Ястр стал похож на пружину, вот-вот готовую распрямиться, выгнуться. Его сильные лапы недовольно скребли землю...Но, мгновение - воитель быстро лизнул себя в плечо, успокаивая нрав и пыл.
"Нужно действовать не так спешно, иначе мы явно что-то упустим. И тогда, нарушителю никогда не поплатиться... Но, если мы всё сделаем верно - найдётся для него наказание."
-Ладно... - нехотя согласилась Кристалика, - Идём и доложим обо всём.
Она немного помолчала и добавила, вопросительно глядя на Ястребинника: Но я не оставила своей идеи посмотреть насколько расширилось речное племя. Тем более, что это сейчас стало актуальным! Но сначала, ты прав, нужно обо всём доложить.
Она была настроена очень решительно.
"Это война!" - Она подобрала свою дичь и бегом побежала в лагерь.

***

Под лапами уже не шуршала листва, она была безжизненно прибита к земле теми дождями, которые уже не раз обрушивались на лес. В скором времени земля укроется периной из мягкого, но холодного и враждебного снега. Но об этом думать не хотелось: Огненная Звезда не понаслышке знала, что сезон Голых Деревьев очень красив, но вместе с ним приходит и Зеленый Кашель, и голод, и холод.
Кошка почти неслышно ступала по земле. Она приближалась к границе между Грозовым племенем и племенем Теней. Вроде бы все хорошо, соседи границы не переступали. "Возможно, без Рыжей Кометы они буду вести себя более сдержанно!" - усмехнулась про себя предводительница Грозовых котов. Так, находясь в грезах между сном и явью, она двинулась вдоль границы.
Внезапно за деревьями мелькнул чей-то силуэт. Дело было днем, потому зоркая кошка легко разглядела, какого цвета была шерсть незнакомки. Отметив про себя, что в племени Теней она такого окраса ни у кого не замечала, Огненная Звезда быстро нырнула в кусты и окольным путем подобралась поближе. С более близкого расстояния она поняла, что это еще подросток, и ей нечего опасаться. Потому, шустро выскользнув из тени, она очутилась прямо перед незнакомкой и остановилась, оценивающим взглядом рассматривая ее. Она была светло-бурого окраса, с темными полосками и ростом была гораздо ниже предводительницы Грозового племени. На вид Огненная Звезда дала бы ей лун семь-восемь.
- И что же столь юное создание забыло здесь, на границе? - сухо поинтересовалась она у одиночки. Да, это была одиночка, ее запах не принадлежал ни к одному из лесных племен. Огненная Звезда питала некую неприязнь к одиночкам, ведь именно они когда-то обманули Грозовых котов, заманив в ловушку. И тогда же погиб бывший глашатай, Ежевика. Старые обиды кошка не забывала, а потому и не стала проявлять особой снисходительности к этой юной одиночке.
Вопрос прозвучал скупо, что отнюдь не улучшало ситуации. Попытавшись унять волнение, Коричка чуть склонила голову в знак уважения.
- Здравствуйте. - Робко начала она. - Меня зовут Коричка. Я не случайно оказалась сегодня у вашей границы, границы Грозового племени. - Кошка чуть помолчала, обдумывая следующие свои слова.
- На данный момент я считаюсь одиночкой, не имеющей крова у своего Двуногого, и не принадлежу ни к одному из Четырех племен. Во время своих... странствий я немало слышала об устройстве жизни в лесу и в племени. Если эти истории правдивы, жизнь одиночки кажется мне лишенной смысла. - По мере того, как она говорила, голос Корички крепчал, становясь увереннее. - Забота о старейшинах и котятах с их матерями, верность предводителю и Воинскому Закону, оттачивание умений, данных нам предками... Когда я узнала о том, что коты могут вести такой образ жизни, я не поверила рассказчику. Слишком уж эта история была похожа на сказку или легенду ушедших времен. Слишком уж все это отличалось от того, что я видела на улицах городов... Но чем больше я думала над этой "легендой", тем сильнее верила в нее. Несколько недель назад я пришла к окраинам этого леса и мне посчастливилось встретить здесь другого одиночку. Он посвятил меня в подробности существования племен - настолько, насколько был посвящен в них сам, - показал пограничные метки и познакомил с запахом каждого из племен. Для него существование кланов всегда было истиной, а не легендой...  Сомнений больше не оставалось, и я решила...
Кошка замолчала. Поимав взгляд воительницы, она посмотрела ей в глаза - впервые за все время их встречи.
- Я хочу стать частью Грозового племени.
Невозможно было долго смотреть в блестящую зелень глаз сидевшей напротив незнакомки. Переведя взгляд на невидимую точку где-то под лапами, одиночка вдруг засомневалась. Все, что было возможным, было уже сказано.
Внимательно выслушав юную кошку, предводительница сделала свои выводы: во-первых, где-то далеко отсюда, а может и не очень, мирно существует самый обыкновенный одиночка, который, как ни странно, знает о племенах почти все. За исключением имен лесных котов.
Она настороженно глядела в глаза юной одиночки. Ее весьма удивила та уверенность в ее голосе, доводы, однако ее нисколько не поразил последний вопрос. Не может быть такого, чтобы кот или кошка приходили на границу и делились своими мыслями с лесными воителями, а потом тихо уходили обратно. Про себя она уже все решила, но для приличия сделала вид, будто еще обдумывает слова Корички. Однако когда она заговорила, голос заметно смягчился.
- Ты весьма удивила меня своими знаниями о племенах. И говоришь ты красиво, хоть это и не нужно настоящему воину. Я готова дать тебе испытательный срок, чтобы ты оценила, каково жить в племени. Но перед этим еще раз хорошо подумай: сможешь ли ты выдержать тренировки, охотиться, причем не только для себя, но и для своих будущих соплеменников, перенесешь ли ты суровый холод Голых Деревьев, и, конечно, самое главное: сможешь ли ты погибнуть за свое племя, если это потребуется? И сможешь ли ты соблюдать Воинский закон? - последние слова прозвучали несколько отлично от всех предыдущих. Кошке было стыдно за то, что она, предводительница Грозового племени, раздает советы и рекомендации по поводу Воинского закона направо и налево, а сама при этом не соблюдает его.
"Да, вопросов я задала слишком много... Посмотрим, что ответит."
- Ах да, забыла представиться. Меня зовут Огненная Звезда, я предводительница Грозового племени. - добавила она.
Первым порывом одиночки было горячо закивать и дать утвердительный ответ на каждый из заданных вопросов. Но секунду спустя что-то шевельнулось в груди Корички, а в голову пришла совершенно иная мысль.
- Наверное, каждый из лесных котов даст на этот вопрос единственный ответ: да. - Помолчав какое-то время, задумчиво протянула одиночка. - Но я не могу так сказать. Сейчас не могу. А даже если скажу - это будут всего лишь пустые слова. Я хочу убедиться, что выдержу все то, о чем вы говорите. Хочу доказать, но не словами, а каждой мышью, полевкой или сойкой, которую смогу добыть для племени.  Но сейчас я могу пообещать лишь то, что если меня примут в Грозовое племя, я сделаю ровно столько, сколько смогу, в обучении и дальнейшей воинской жизни. И когда-нибудь, надеюсь, я смогу ответить на ваш вопрос так, как ответит на него каждый преданный воитель.
Кошка закончила говорить. Во рту пересохло от волнения, а голова чуть кружилась. Только что Коричка открыла для себя что-то очень важное, о чем не задумывалась прежде. Да и могла ли она предположить, что в разговоре с лесной воительницей не станет использовать заготовленные заранее фразы, а скажет то, что почувствует, услышав вопрос?
- Рада, что именно вы встретили меня сегодня! - С улыбкой сказала Коричка.
- Хорошо, - проговорила Огненная Звезда, - мне нравятся твои ответы. Ты принята в Грозовое племя с испытательным сроком. Идем, я покажу тебе наш лагерь.
Предводительница властно взмахнула хвостом, приглашая следовать за собой в чащу леса. Размеренным шагом она двинулась вперед, по дороге размышляя о том, как бы племя не подумало, что их предводительница гуляет по границам и собирает там всякий сброд. Хотя нет, она отнюдь не считала это маленькую храбрую кошку "сбродом". То, что она решилась прийти к границам и сидеть, поджидая лесных котов, уже было примечательно. не всякий решится на такое, в любой момент могли появиться коты из племени Теней и расправиться с Коричкой. Но возможно они даже взяли бы ее к себе.
"И все же, собирать самый настоящий сброд по улице - любимое дело Рыжей Кометы. Сомневаюсь, что у них в племени вообще остались чистокровные коты или кошки!" Правда, сколько она себя помнила, предводительница племени Теней никогда не упускала ни единого случая, чтобы взять в племя одиночку или бродягу, или даже домашнего котишку.
"И все-таки нам повезло, что попалась достойная кошка! Не то что в племени Теней!"

***

Рыжевато-кремовая шерсть мелькнула среди вальсирующих маленьких снежинок. Ястребинник молча заглянул в ясли и, борясь с усталостью, натянуто улыбнулся, приветствуя котёнка и её мать.
Он был слишком увлечён мыслями о речном нарушителе, посмевшем прогуляться по центру их территории, а так же предложением Кристалики.
"Пойти на земли Речного племени - это действительно удачная идея? Однако, не отпускать же Кристалику в одиночку, в конце-концов. Если её поймают, она может сильно пострадать. Пф, как жаль, что мы разминулись с этим нарушителем, я бы на его шкуре лично расписался когтями. Интересно, он посмел охотиться на нашей территории?"
Кот раздражённо дёрнул кончиком хвоста и обратил внимание на Чернику и Орешинку.
- Вот, свежая дичь. Только что из леса, - положил он полёвку перед соплеменницами и изогнул хвост, - Вы тут будьте внимательнее - на охоте мы с Кристаликой наткнулись на свежий запах речного кота. Похоже, Речному племени мало своих угодий или они шпионят за нами. Запах тянулся из леса прямо до лагеря, но, благо, у нас тут достаточно сильных воителей, чтобы защитить лагерь.
Кот повёл плечами и глянул на Орешинку.
"Я ведь тоже таким мелким когда то был. Даже не верится. Забавным и милым? Хотя нет, я - возможно, но неужто и Кристалика такой же когда-то была? Хах, какие все в детстве хорошенькие."
- Хорошо, Ястребинник, мы будем внимательны и осторожны, - сказала Черника.
- Отлично, пока. Кажется Кристалика уже рассказывает о произошедшем предводительнице, нельзя такое пропустить, - промурлыкал на ходу Ястребинник и выскользнул наружу.
Спустя некоторое время, за которое Черника успела покушать и даже немного вздремнуть, в ясли зашел Орел. Он судорожно вздохнул и лег рядом с Черникой и Орешинкой.
- Ну и что нужно было Облаку? - ворчливо спросил кот, глядя куда-то, но только не в глаза подруге. Он догадался, что это был именно он. Уж слишком хорошо запомнился запах соперника.
- Как бы там ни было, можешь не беспокоиться. Все заняты обсуждением бродяги, которую приняла в племя Огненная Звезда. - проговорил воин, - она теперь будет жить с нами, будет воительницей нашего племени. Ну, для начала ученицей наверное. Но... ты думаешь о том же, о чем и я? - Орел взглянул на нее. В глазах читался страх за те картины прошлого, когда в племени царствовал страх из-за ряда убийств, совершенных Черит, матерью Черники. И вот, теперь история принятия котенка в племя повторялась.
- Жить с нами?! - выпалила Черника, оскалившись. Она ни за что не хотела жить в лагере, где Орешинке будет грозить опасность! Сверкая глазами, королева сверлила друга взглядом, - и что, вы ничего не предприняли?! Не Огненной Звезде решать, с кем мы будем жить! Это вообще решается собранием племени! Да как она смела?! Да что она вздумала?
"Я что, должна уходить из племени, чтоб Орешинка была в безопасности?!"
- Да я теперь и глаз не сомкну! Иди и разберись с Огненной Звездой! Ай, нет, я сама пойду!
С этими словами она повелительно указала на дочь, чтоб кот посидел с ней, а сама вышла на поляну. Гневу Черники не было и предела.
Поляна гудела, еще никто не разошелся после собрания с объявлением о принятии Корички в племя. Черника грозно прошла мимо всех воителей, зыркнув в сторону бродяги. Шерсть черепаховой кошки была встопорщена, а выпущенные когти не предвещали ничего хорошего.
Остановившись перед Огненной Звездой, королева устремила на нее злой взгляд.
- Огненная. Звезда. Что. Ты. Творишь. - неожиданно спокойно и отчетливо сказала Черника, но все же ей с трудом удавалось держать себя в лапах, - Каких одиночек ты приводишь в племя?! Не желаю знать никаких одиночек! Что, из-за твоих прихотей я должна теперь не смыкать глаз ночью, карауля Орешинку? Или ты сама будешь сидеть у входа в детскую? - ядовито прошипела Черника. Ей было плевать, из каких соображений исходила Огненная Звезда - безопасность племени под угрозой, когда тут чужаки! Да что там безопасность племени - за себя Черника не беспокоилась, когти и зубы не затупились, но вот Орешинка!
- Немедленно выдвори всех одиночек с нашей территории! Когда у другой королевы будут котята, можешь хоть яйца змей в лагерь приносить, но сейчас ты не смеешь рисковать безопасностью моей деточки, твоей внучки между прочим!
Такое вызывающее поведение королевы быстро вывело предводительницу из себя, но она пыталась сдержаться, хоть это и получалось не очень хорошо.
- Интересное дело получается! С одной стороны, ты не терпишь нарушений Воинского закона, а с другой это не мешает тебе, воительнице Грозового племени, - тон Огненной Звезды повышался с каждым словом, - завести котенка с воином Речного племени!
В пылу она даже не подумала о том, что говорит. Но сказанного не воротишь.
Чернику словно ударили. Она прижала уши, потом обернулась и посмотрела на окружающих ее воинов. Да, это было как сон - теперь они все знают и кто выдал ее тайну - та, которой она доверяла! Они смотрели на нее, широко раскрыв глаза.
"Воинский закон... есть нечто подороже, чем воинский закон - моя дочь! Если бы я выбирала между законом и им, я выберу ее... ее безопасность, да..."
Королева улыбнулась. Очередное рычание, которое готово было исторгнуться из груди, казалось, было задушено еще на выходе.
- Я все поняла, - сказала кошка. Она повернулась и рысцой побежала в ясли.
На входе кошка посмотрела на Орла, но сознание и здравый смысл были притуплены повышенным волнением за свою дочь.
Орел приподнялся с подстилки, на которой лежал, играя с Орешинкой. Он резко вскинул голову.
- Черника? Все в порядке? - он внимательно посмотрел на подругу. Кот чувствовал, что у нее в душе целый ураган, но не понимал, чем закончилось всё на поляне.
"Ейгрозитопасностьейгрозитопасностьейгрозитопасностьейгрозит... ааа!!" - проносилось в голове у королевы.
- Орел, возвращайся в палатку воинов, - мягко мяукнула Черника, уж как-то слишком ласково смотря на друга, - теперь все всё знают.
Кажется, она решилась. В Речное племя ее точно никто не примет... но может стоит попытаться? Объяснить ситуацию, стать там на правах пленницы, хоть как-то. В Грозовом племени она больше не может жить. Во-первых, тут итак знают ее позор. Во-вторых - ладно ее, но Орешинку будут презирать. В-третьих - ей придется жить рядом с бродягой. В-четвертых она была предана Огненной Звездой, которую психологически привыкла считать матерью.
А что там? Унижения, подозрительные косые взгляды... но там будет Облако. И там уж точно она будет хорошо чувствовать себя за крепкими плетями детской, через которую к ней даже солнечный свет будет с трудом проникать. Одиночки... там не место одиночкам. Там место котам, в чьих жилах течет Речная кровь. Там место Орешинки, а где Орешинка, там и она.
- Все-все? - машинально повторил воин, отчего-то чувствуя в груди ноющую пустоту. Он встал и хотел прижаться к Чернике, но понял, что не время.
"Надеюсь, она все обдумает и примет правильное решение!" - вдруг горько подумалось коту. У них никогда не было настоящей семьи. Всегда между ними с Черникой стоял Облако, которого она любит больше. И... Орлу хотелось, чтоб она была счастлива.
"Неужели я отпущу ее?" - изучая перемены на ее мордочке, кот впился когтями в землю. Смутно он ощущал, что решение принималось...
Он готов был завыть и впиться в нее когтями, прямо чтоб до крови, если она будет вырываться - не отпускать! Запереть, караулить, только чтоб она не наделала глупостей.  Но вместо этого Орел медленно кивнул.
"Спокойной ночи, Черника. Я завтра еще зайду", - и он вышел из детской.
Черника посмотрела вслед Орлу на прощание, а потом посмотрела на Орешинку.
- Иди сюда, моя милая, - она резко схватила котенка за шкирку и, случайно задев ею порожек детской, пошла наружу. Ночь была тихой, все сгрудившиеся на поляне еще сидели под шоком. Черная с рыжими пятнами кошка скользнула к выходу из лагеря.
Она обернулась и посмотрела на собравшихся на поляне котов. Нет, не то племя, которое она любила. Не та Огненная Звезда. Не те нормы... она мечтала стать предводительницей, все исправить к лучшему - но не смогла... любовь в ней победила, и кошка стала королевой. Может, нужно поддаться течению и позволить любви взять верх снова?
- Прощайте, - тихо шепнула кошка. Но ее черный мех вряд ли мог кто-то заметить, а если бы и заметили, то смотрели скорее всего с осуждением и презрением. Надо же - какая ирония судьбы! Черит также покидала лагерь, да только с высоко поднятой головой. Видимо, мать была более сильная. Родив котенка, она даже не побеспокоилась о его будущим, а скинула, как баласт. Ну а Черника не может его скинуть, как балласт. Она скорее сама полетит за этим камнем, брошенным со скалы, привязав себя к нему, чтоб при случае смягчить падение.

0

16

Глава XVI
Племя Ветра

Ежевика вышел из палатки воинов и оглядел поляну. После сна и всего, что сказал Звездный Снег, у него в сознании что-то повернулось, он уже не мог без боли смотреть на этих котов, которые, если верить предводителю, совершили столько еще дел после того, как по их вине Грозовое племя лишилось глашатая.
Прямым шагом кот направился к Вересколапе, не сводя с нее янтарных глаз, в которых появилось что-то, чего не было до сих пор.
Остановившись около нее, одиночка сказал:
- Как ты могла... с какой стати я должен помогать вам, когда вы отобрали земли у Грозового племени... моего племени!, оставили их ютиться на крошечном участке земли, заключали союз против них с племенем Теней... - все это было произнесено спокойно, так как шок после узнанного прошел. Осталось только тихое презрение, досада, разочарование... - ты даже не сказала. Ты заботилась о своем племени, это хорошо, но теперь я вам помочь не могу.
Обратив свой взор на Мышку, коту стало вдвойне больно, что надо сказать эти слова.
- Вы заслужили... - продолжил кот, - Звездное племя решило так, и я не смею ничего менять, даже если бы хотел.
Слушая кота, Вересколапа прижала уши к затылку, с отчаянием глядя на него.
- Нет! Ты пообещал! - кошка бросила быстрый взгляд в сторону Мышки и остановила кота, - что было, то прошло! Тебя само Звездное племя направило сюда, неужели у тебя ни капли сочувствия?
Вересколапа вообще не ожидала такого исхода. Откуда он узнал обо всем? Неужели от котов Ветра? Обведя воинов взглядом, кошка все же поняла, что те не виноваты. Тогда кто виноват?!
К ним подошла Жемчужница, прекрасно слыша слова полосатого одиночки.
-Ежевика, я понимаю твои чувства. Любой бы понял тебя. Но столько воды утекло с тех пор, неужели ты можешь быть таким злопамятным? - спросила целительница. Она уже поняла, что бывший глашатай Грозового племени обо всем догадался, каким-то образом воссоздав целую картину. Но ее соплеменники уже сами жалеют о том, что было! И такой позор, что он обо всем узнал.
Жемчужница посмотрела на Мышку и сказала:
- Мышка, подойди, пожалуйста.
Сейчас слепой ученице меньше всего хотелось приближаться к старшим. Она была погружена в разговор с Брусникой и Багровым Рассветом, так что тему конфликта не слишком хорошо слышала, но препятствовать воле глубоко уважаемой ею целительницы не могла, потому плавно подошла к старшим и... Коротко тревожно улыбнулась, толком не зная, что ей нужно сказать и чего от неё хотят.
- Да, Жемчужница? Вам чего-то нужно? Я мигом...- дружелюбно промурлыкала кошечка.
Жемчужница прямо посмотрела на Ежевику, вопрошая, действительно ли он не хочет счастья для этого котенка? Неужели холодные горные ветра настолько остудили его сердце, что он готов отказать в помощи? Он же всегда был таким благородным, неужели он не проявит милосердие сейчас?!
Кошка молча смотрела на него, не в силах поверить, что он глядя Мышке в лицо может сказать "ты заслужила это". Даже сердце воина оттает. А откуда он узнал про раздел территории - уже неважно.

[Воздух прорезал истошный рык, правда не слышимый никому, кроме Ежевики, который принадлежал Черит - эти кошки буквально загнали кота в угол! А как же ее план? Стоит ему покинуть эту поляну - и все! Ахаха, пророчеству Звездного племени не сбыться ни-ког-да! А котам не вернуться из заточения Сна, потому что стоит поменять одну деталь - и все! История котов-воителей перечеркнута!
- Уходи отсюда! -  прошипела кошка, проносясь мимо Ежевики. Ей даже не пришлось принимать облик Звездного Снега теперь - кот уже настроен, его осталось лишь подтолкнуть на решительный шаг! - они тебя используют, Ежевика... - словно из ниоткуда вновь раздался голос Лжеснега, а потом его подхватил и целый хор котов темного леса, которые также желали разрушить власть Звездного племени.]

Тяжело вздохнув, Ежевика перевел взгляд на Мышку. Но вдруг у него словно в голове пронеслось: "Уходи отсюда!..они тебя используют, Ежевика..." Кот может и хотел бы действовать не по подсказке, но когда в голове начался этот хор голосов, он поспешил прервать их, выпалив:
- Я ухожу отсюда! Вы просто хотите использовать меня... - оторопев и поняв, что все-таки сказал это, Ежевика тут же заверил себя в том, что слова и решение целиком и полностью принадлежат ему. С презрением окинув котов Ветра быстрым взглядом, он направился к выходу из лагеря. Стоявшая в толпе Симфония побежала за ним.
- Вересколапа, Жемчужница, я... Что-то не так сделала? - робко спросила Мышка соплеменниц, чувствуя, что лапы отчего-то подкашиваются. Должно быть оттого, что глашатая в палатке целительницы сказала, что Ежевика её друг и относиться к нему нужно хорошо. "А я что-то сделала не так!"
- Выходит, я ошиблась в нем, - бросила Жемчужница и махнув хвостом, направилась в пещеру. Хвост устало волочился по земле, голова была параллельно с телом, что означало, что она разбита.
Одна хорошая новость была лишь в том, что кажется, они нашли подходящую кандидатуру для спасения Льда. Это была Весна, и когда она узнала, что ей предстоит, то обрадовалась. Ей льстило, что именно она спасет кота, в которого была влюблена. Хотя спустя несколько минут эйфории, тем не менее, появилась и тревога. Главное справиться. А дальше любимый Лёд будет спасен, и все вернется на круги своя.

***

Ежевика вошел в хижину, которую знал еще из "старой жизни". Да, он действительно сейчас был далек от нее, как никогда.
"Наверно Симфония решила поохотиться по дороге. Надеюсь, она скоро придет." - подумал кот. У него было чувство после разговора на поляне, словно им и правда воспользовались. Но были ли это Жемчужница и Вересколапа? Кот так быстро выпалил эти слова, что даже не понял, что его побудило это сделать - а потом развернулся и пошел прочь. Но уже через пару секунд горько пожалел эту внезапную вспышку ярости. Как можно соотнести все это? Зачем он ушел, ничего не сказав Мышке? Но пути назад не было, сказанного назад не вернешь - теперь коты Ветра в обиде, а он... а он чувствует себя игрушкой в чьих-то лапах. И кажется, в лапах Звездного племени.
"Уходить отсюда! Уходить и не возвращаться! Но Грозовое племя, я обещал Симфонии, что мы навестим его. А потом в горы - в горы немедленно!"
Проснувшись на следующее утро, Ежевика с уверенностью мог сказать, что момент, когда они могут безопасно вернуться в горы - безуспешно потерян. Теперь вокруг снег, а подниматься по крутым склонам, рискуя быть сдуваемым ветрами, это не было его хобби.
- Симфония, где ты там? - крикнул кот, - в Грозовое племя собираемся, или ты уже передумала?
Симфония стала какая-то странная после ухода с гор. Неразговорчивая, молчаливая. Страшная догадка заставила пройти дрожь по телу кота - а вдруг у нее ностальгия, и она хочет остаться тут? А может... может она не может продолжать дорогу? Вдруг она ждет котят, и просто не хочет говорить, так как боится, что он будет ее отчитывать чем-то вроде: "Почему ты не сказала раньше? Мы бы остались в горах, а теперь уж точно не сможем туда взбираться!" Ежевика бы и мысли не допустил ругать Симфонию, он бы еще больше привязался к ней, хотя куда больше!
В недоумении поглядев по сторонам и придя в себя, кошка неспешно поднялась и подошла ближе к Ежевике.
- Не кричи так, - сморщилась она. Облизнув лапу, кошка умыла мордочку и только потом сказала: - Я готова, можем идти.
Говорила она тихо, предчувствуя скорую встречу с бывшим племенем, теперь чужим. Интересовали ли её  только технические вопросы типа "А кто ученик целителя", либо было действительно интересно узнать новости и встретится с бывшими соплеменниками  - Симфония всё равно была взволнована. Их могли принять как угодно. А учитывая срок, на который они могли задержаться в лесу, вопрос об отношениях вставал остро.
Смутные мысли крутились в голове Ежевики. Он не знал как спросить... эх, ну почему он не целитель?! Терновник был бы кстати...
- Симфония, если ты... ну... не можешь идти, - тактично начал кот, - то мы можем остаться тут на две луны... а потом... ай, ладно.
Он быстро умылся, готовый отправляться. Но потом решил, что пора кое-что прояснить - он просто не мог оставить подругу в неведении о своих действиях.
- В общем, я не исполнил обещание данное Вересколапе лишь по одной причине. Ночью мне приснился Звёздный Снег и сказал, что Мышка - это наказание, которое Звёздное племя придумало, чтоб отомстить за меня. Я в начале не поверил, так как Звёздные предки мудрые, но потом... что-то дернуло меня отказаться, и мы покинули лагерь Ветра. Может, это и к лучшему. Грозовому племени пришлось нелегко, судя по тому, что я узнал, поэтому приготовься к чему угодно. - Промолвил Ежевика, уже на выходе из хижины.
Выслушав Ежевику, Симфония сказала:
- Тогда пусть сами справляются со своим наказанием, - это прозвучало злобно, но с другой стороны, племени Ветра было за что получать наказание. Теперь племена не скоро забудут про слепую кошку, а Холоду Звёзд придётся отбиваться от словесных нападений.
"Сами виноваты". Теперь, когда ничто её не связывало с племенами, забылись и знакомые из враждебных раньше племён. Но подлость не забылась. Друзей теперь у котов-одиночек было мало. Если они вообще были.

0

17

Глава XVII
Речное племя

Котята выбежали на поляну. Флер догнала Тмина и выпустив коготки, махнула в его сторону. Он зашипел и, развернувшись, несколько секунд смотрел на нее. Оба стояли, не разрывая зрительный контакт и размахивая хвостом. Рты были чуть приоткрыты, чтоб каждый не забывал, что потасовка не настоящая. А затем они сцепились и кубарем покатились по поляне.
А вся поляна была усыпана чем-то белым. Тмин первый закончил бой и привстал.
- Ой, что это? Небо падает? - кот вытянул язык и попробовал одну снежинку на вкус, - да это же вода! Теперь у нас вода и в лагере!
Флер побрела тем временем к куче с дичью. Ее засыпало, но кошечка смахнула снежок своим хвостом. Выбрав воробья, она взяла его и принесла к Тмину.
- Давай разделим, - буркнула кошечка, - я еще никогда такое не ела.
Тмин кивнул, и они принялись разделывать воробушка. Но вскоре оба котенка уже чихали и отфыркивались, так как их мордочки были в перьях и пухе.
Нессея вышла первая, за ней Кувшинка. Кажется, малыши активно пытались пообедать воробушком, но не знали, как нужно разделывать птицу.
- Смотрите, - воительница улыбнулась, подойдя в двум малышам и присев рядом. - Сначала убираете жёсткие пёрышки со спинки, - она перевернула дичь и прижав её лапками, выдрала перья зубами. Очень ловко и быстро. - Крылышки не трогайте, там мяса почти нет. Просто расставьте их вот так, - воительница продемонстрировала как. - А теперь пух по бокам и на животе... Можно и с ним есть, отплёвываясь, а можно потратить время и очистить! - закончив с воробьём, Нессея улыбнулась. - Поняли, будущие охотники?
"Они такие милые, такие хорошенькие и способные! И такие чистокровные", - мелькнуло в голове, но кошка отбросила мысль. Сама-то она, по вине родителей, была помесью и как замечательно, что другие более менее привыкли к этому вопиющему факту, который стеснял Несс всё её детство.
- Вы когда-нибудь ели дичь? - спросила она у малышей, чтобы отвлечься от неприятных мыслей.
- Конечно! - выскочила вперед вездесущая Флёр, смело глядя прямо в глаза Нессеи, - Кувшинка научила нас очищать рыбу. А также Шиповник часто приносил полевок и мышей, но теперь, как Кувшинка говорит - у него забот по горло, поэтому он лишь изредка заходит..., - затараторила она, но тут снежинка попала прямо на ее неугомонный язычок, и кошка вдруг поняла, что надо вести себя посдержаннее.
Тмин кивнул, раздосадованный, что сестра вечно лезет вперед, чтоб понравиться воителям. "Думает, что они ее тут же в оруженосцы и примут. Ага, размечталась!"
Нессея заурчала.
- Ну, вот! Теперь вы знаете как воробьёв разделывать, - она пощекотала кончиком хвоста бок малышки, так как широколапый Тминчик куда-то упрыгал. - Ничего, скоро вы станет учениками, так что сами будете постоянно вовлекаться в жизнь племени и чаще быть с Шиповником! - улыбнулась кошечка, заметив краем глаза Тигринку.
- Всем доброе утро! - дружелюбно сказала полосатая кошка, как раз выходившая из палатки воителей, и улыбнулась малышам. Она достала из кучи себе мышку и уселась рядом со всеми, - Первый настоящий завтрак?
- Нет конечно, - заверил ее Тмин, - просто до этого мама не выпускала нас одних, и мы ели в детской.
Флёр закатила глаза, глядя на него. "Взрослые не говорят 'мама' или 'папа'! Так мы для них всегда будем лишь котятами!"
- Привет, - Несс дружелюбно махнула хвостом. - Как на счёт того, чтобы сегодня сходить в вечерний патруль? Ты уже водила Сероглазку в патруль?
"Как бы мне тоже хотелось стать наставницей!" - подумалось серой воительнице.
Услышав, что Тигринка с Нессеей начали говорить о патруле, Кувшинка, наблюдавшая за своими детьми со стороны детской, вспомнила, что скоро и ей можно будет вернуться к воинским обязанностям.
"Я после того, как мы летом ушли жить к древним скалам, вообще не охотилась и не патрулировала." - было видно, что она скучает по этому.
Но ожидание того стоило. Любая кошка должна стать матерью, чтоб в племени было продолжение. Зато потом она сможет гордиться своими детьми, наблюдая за их успехами и сражаться бок о бок с ними!
Шиповника на поляне не было. И Звездного Камыша не было. И Росинка куда-то запропастилась. Выходит, все либо были заняты, либо наоборот - слишком свободны, что убежали из лагеря, побросав все дела.
- Да, я пойду, - сказала Тигринка, - А вот Сероглазка...Нет, я лучше возьму её с собой в рассветный патруль в следующий раз. Она сегодня должна выполнить некоторые обязанности в лагере. Она устанет к вечеру. А знакомиться с границами лучше на свежую голову, чтобы всё лучше запоминалось, - рассудительно заметила полосатая кошка.
Когда они с Несс заговорили о патрулировании, Кувшинка как-то погрустнела. Тигринка вспомнила, что подруга даным давно не была в патруле и наверное скучала по воинским обязанностям.
- Слушай, Кувшинка, а ты не хочешь пойти в вечерний патруль? А я пригляжу за Тмином и Флёр. Ты ведь так давно не выходила из лагеря!
"А я останусь тут, чтобы Сероглазке не было так обидно, что она весь день сидит в лагере, тогда как её наставница бегает по лесу, наслаждаясь зимней свежестью!" - Добавила про себя кошка.
- Может пойдем втроем? - предложила Кувшинка, - А Тмина и Флер спать уложит Туман. Я знаю, что ему самому бывает скучно: других старейшин ведь нет, поболтать не с кем. А так найдутся слушатели его бесконечных историй.
Кошка была уверена, что котята не будут против провести целый вечер без нее. Ночью ведь она вернется!
Она вдруг вспомнила историю про кошку, которая впервые за время своего материнства оставила котенка и пошла прогуляться по лесу. И ее сбило чудовище. Но Кувшинка тут же отогнала эти мысли - с ней ничего не может случиться! Она же будет с Нессеей и Тигринкой.
- По-моему, замечательная идея, - поддержала Нессея.
"Кажется, Тигрика изменилась с прошлого раза... Она больше не выглядит такой напряжённой и утомлённой..." Кошечка вспомнила утренний разговор с глашатаем и хмыкнула про себя - "Надеюсь, теперь все будут довольны..."
- На обратном пути сможем поохотиться, - добавила воительница, переведя взгляд на Кувшинку. - Хотя если задержимся, темнеть стало рано, а в темноте бродить по лесу лучше не стоит... Мало ли... Вспомнилась Инвикта - она вообще средь бела дня пропала.
Несс принялась вылизывать шёрстку, готовясь к вечернему патрулю. Не может же она выйти из лагеря такой растрёпанной!
На том и порешили. Туман согласился приглядеть за котятами, и трое молодых кошек, а также Облако, решивший тоже присоединиться, направились в лес.

***

Кувшинка бодро подбежала к границе. Она уже и забыла, когда последний раз патрулировала. А запах соседей был скорее не противным, а сам собой разумеющимся, ведь не будь его - не было бы и патрулей, не было бы и четырех племен.
Кошка глубоко вдохнула. Ей пришла в голову идея, но она была настолько безрассудная, что и озвучивать ее было стыдно.
- Мне нужно сходить в Грозовое племя, - выпалила Кувшинка и зарделась, смущенно прижав уши, - проведать Терновника. Мне кажется, ему недостает каких-то трав, а я... - кошка не знала, как объяснить, поэтому замолчала. Ей просто необходимо было повидаться с Терновником, а когда она еще из лагеря выйдет? Ответы на свои вопросы хотелось получить как можно быстрее.
- Чего? - посмотрев на Кувшинку, произнесла Тигринка, а также и Нессея параллельно с ней задала тот же вопрос. У полосатой кошки не было вообще никаких догадок по поводу того, зачем подруге вдруг взбрело в голову что целителю грозового племени не хватает трав, и зачем ей вообще помогать чужому племени? В голосе её было искреннее удивление.
Кувшинка стояла, упрямо смотря в одну точку, ожидая дальнейших вопросов и укоров. Но их не последовало - Тигринка и Нессея потеряли дар речи почти сразу. Королева глубоко вздохнула, пытаясь взять себя в когти.
- В общем, ладно... пожалуй, не сегодня. Мне очень нужно увидеться с Терновником, но я не знаю как, из-за отсутствия с Грозовым племенем общей границы. Значит я выберу какой-нибудь другой день и схожу туда...Чтоб по темноте не ходить.
Она уже пожалела, что завела эту тему.
- Пойдем на границу с племенем Теней и вернемся поскорее в лагерь.
Облако был удивлен заявлением Кувшинки. Нет, он просто был выбит из колеи.
"Терновник? Целитель-то тут при чем? Какое отношение к нему имеет Кувшинка?" - думал кот по пути на границу с племем Теней. Но он ничего не стал говорить - возможно так кошка совсем ничего не расскажет, под напором остальных.
"Кувшинка могла бы подождать Совет... но с другой стороны королев не берут на Совет! А Тмина и Флер не посвятят так быстро в оруженосцы... " - Облако наконец начал понимать ее ситуацию. Но цель визита в Грозовое племя до сих пор виднелась как-то размыто.
Скрывая свое лицо и застыдившиеся глаза от соплеменников, Кувшинка первая прибежала на границу с племенем Теней. Она даже не знала, зачем рассказала о своих намерениях навестить Грозовое племя. Теперь будут считать ее предательницей, или как это называется... нарушительницей воинского закона, вот!
"А я всего-то хочу узнать про себя побольше... и у кого спросить, как не у Терновника!"  - кошке не так давно открылась тайна, что она проживает вторую жизнь. И первая, кажется, была целительницей Грозового племени по имени Медуница - бывшая наставница Терновника.
- На границе все спокойно, - сказала она, пытаясь сделать свой голос таким, как обычно, словно ничего не случилось. Может кошка немного перестаралась, так как он был на несколько тонов выше, - а что, патруль племени Теней в прошлый раз вел себя еще более агрессивно, чем обычно?
- Да, - Несс остановилась рядом. - При чём, в принципе, без причины. Учитывая, что в патруле были глашатай и старший воин, могли бы наскрести немного мозгов на дипломатию, - она бросила презрительный взгляд на противоположную сторону. - Но пусть только попробуют что-нибудь учудить. Пропажа Рыжей Кометы не оправдывает их тупости!
Внезапно повеяло запахом Грозового племени. Секунду спустя на другой стороне границы появилась черепаховая кошка... с белым котенком в зубах!
- Доброй ночи, - мяукнула Черника, крепко стиснув Орешинку между лапами и обернув ее хвостом. Затем она умоляюще уставилась на Облако, но смутившись, понурилась. Она не знала, что сказать. На все вопросы Черника была готова отвечать, но недолго, иначе придет утренний патруль племени Теней, и тогда ей точно несдобровать на их стороне границы.
Кувшинка ахнула, вдруг увидев подругу, знакомую ей еще со времен жизни Речного племени в Грозовом. Молодая кошка окотилась, хотя Кувшинка знала, что та совсем недавно вышла из пещеры учеников! "Как быстро время летит...."
- Черника, зачем ты морозишь котенка? - Как мать, Кувшинку больше волновал этот вопрос чем тот, почему Грозовая кошка стоит на границе с племенем Теней.
- Я знаю, что Речное племя жестоко карает тех, кто осмелится решить, что сможет жить в вашем племени. Но в жилах этого котенка течет ваша кровь, она ваша сестра. А оставаться в Грозовом племени теперь стало опасно, я пришла, надеясь, что у вас будет безопаснее, и вы позволите присоединиться к вам, - твердо сказала Черника.
Выслушав ее, Кувшинка с осуждением посмотрела на Чернику. Не ей принимать или прогонять из племени - пусть этим занимаются предводитель и глашатай. Но...
- Котенок замерзнет, если оставить все вот так. Давайте отведем их к Звездному Камышу? - сказала Речная королева.
"Ох, что же такое случилось в Грозовом племени?"
- Ты права, - кивнула подруге не менее ошарашенная происходящим Тигринка, - Отведем её к нам. Не отправлять же её обратно ночью! Да ещё и через племя Теней! Они нынче совсем озверели... - подумав, сказала Тигринка, - Вот только что значит присоединиться к нам? И что же у вас такого случилось? Ну да ладно. Звёздному Камышу будешь объяснять, сейчас лучше быстрее отправляться в лагерь, холодно нынче!
Тигринка даже не понимала что делать в такой ситуации. С одной стороны это против Воинского закона... А прогнать её против законов здравого смысла!
- Я побегу вперед. Предупрежу Шиповника и Звёзного Камыша. А вы помогите ей, ладно?
С этими словами Тигринка бегом помчалась в лагерь.
Облако не веря своим глазам уставился на другую сторону границы, где стояла Черника. По первым же словам он понял - кошка пришла не ради него, а ради Орешинки, и ее можно было понять.
Он стоял, переминаясь с лапы на лапу, чтоб только получить одобрение соплеменниц к действиям. И как только те дали добро, кот перескочил через границу и взял у нее Орешинку, а потом помог опереться на себя и повел через территорию Речного племени.
Нессея в совершенном смятении уставилась на Грозовую кошку, которая шла оперевшись о бок Облака. Уж чего чего, а такого сувенира она не ожидала.
"Значит, это и есть Черника," - воительница окинула пришедшую изучающим взглядом. Она была просто уверена, что раньше её видела. Только воспоминания были совсем смазанными и блёклыми. По всей видимости, она неплохо знала Кувшинку и обе соплеменницы тут же вызвались помочь гостью, ибо из пасти её свисал белоснежный котёнок. Несс непроизвольно прищурилась, стараясь перекрыть свою неизвестно откуда появившуюся ненависть.
"И с чего это она решила, что её примут в Речное племя! С какой стати. Ладно котёнок, но она!" Шерсть непроизвольно встала дыбом, что в принципе можно было списать на холод. Холодно сверкнув глазами, воительница направилась следом за патрулём, усмиряя сумасшедший пляс сердца.
"Вот только начнёшь успокаиваться... Не лес, а страна чудес!"

***

Нессея замыкала патруль, её глаза метали молнии.
"Неужели Речное племя превратится в Грозовое! Будет принимать всевозможного рода изгнанников, предателей и бродяг!" Она уже не скрывала своего недовольства и её пушистый хвост ожесточённо хлестал по бокам. Она подошла к главной скале на котором сидели Шиповник и Звёздный Камыш. Оба были живы и здоровы, а так же необыкновенно дружны, что вызывало радость.
Облако передал Чернике Орешинку и та направилась в детскую. Кошечка скребнула снег.
"Мою мать прогнали, хотя она и была чистокровной Речной кошкой... Только за то, что эта мышеголовая по уши втрескалась в воина Ветра... А эту... Её собираются принять... Облако же сказал, что у неё так всё схвачено в Грозовом, вот пусть и уматывает туда!"
Нессея села подле Тигринки, ожидая, что скажет Шиповник.
- Мы со Звездным Камышом должны посоветоваться, - выслушав всю историю, спокойно сказал Шиповник, вставая и как бы ненароком мягко задевая хвостом плечо предводителя, - а вы все остальные - отправляйтесь по своим делам! Да, Облако, ты понадобишься скоро, так что из лагеря не уходи, - распорядился глашатай. Они с предводителем ушли в палатку Звездного Камыша, и все внимание присутствующих переключилось на Чернику и Орешинку. Как никак, их требовалось разместить. Котенка отнесли в ясли и нагребли побольше мха, чтоб Орешинка отогрелась. Черника же осталась у входа, чтоб услышать вердикт предводителя.
Вскоре Звездный Камыш вышел и запрыгнул на скалу собраний.
- Мы с Шиповником пришли к единогласному решению. Чернику оставить в лагере, но не считать частью Речного племени, пока она не докажет свою верность. Котенка, когда ей исполнится шесть лун, посвятим в оруженосцы, как полагается и будем обучать как ученицу Речного племени. Облако, теперь ты обязан охотиться в два раза больше - на племя и на Чернику. Также ты обязан ухаживать за ней, чтоб у нее не возникало никаких дурных мыслей. Считай, что она полностью на тебе - и не дай Звёздное племя, ты не справишься с обязанностями! - донёсся со скалы голос Камыша.
"Ухаживать за ней? Чтобы у неё не возникло никаких дурных мыслей?" - фыркнула Несс. - "Она что, маленький котёнок? И с каким пор мы принимаем в племя кого ни попадя?" Она взглянула на Облако - "Теперь, он, должно быть, счастлив!"
Кошечка принялась вылизываться - холодные снежинки то и дело попадали на язык.
"И главное, никто не спросил, почему она покинула своё племя? Что за причина вынудила её оставить родной клан и придёт ли Грозовое за ней? Не развяжется ли война? Понятно дело, мы Грозовому больше не друзья, но проливать кровь за..." - воительница встала и подошла к Облаку.
Некоторое время царило молчания, потом она произнесла тихо:
- Если хочешь, я могу тебе помочь, - огромные глаза были полны решительности. - С заботой и со всем остальным.
"Это мой единственный шанс оставаться поблизости..."
Да, пусть Черника с её котёнком теперь в их лагере и все носятся возле них как скипидаром намазанные, Несс не собиралась сдаваться так просто.
- Это будет выглядеть, как будто я притащил кошку из другого племени, с которой у меня котенок и даже не могу позаботиться о ней! - резко ответил ей Облако. Он не хотел проблем Нессее - если она будет как-либо помогать, то Звездный Камыш рассердится, так как приказал ему это делать! И кот опустится в глазах соплеменников еще ниже! Он подошел к кошке и сказал более мягко, - в сезон Голых деревьев нам нужны все воители, так как жизнь будет голодная. Я не хочу, чтобы хоть кто-то упрекнул меня, так что я итак бы взял всё на себя. Надо испить чашу до дна, и тогда хотя бы часть вины - та вина, что перед соплеменниками, - уйдет.
Нессея внимательно слушала Облако, а в голове у неё крутилось множество самых невообразимых мыслей.
"А вдруг она притащилась сюда, чтобы быть вместе с Облаком?" Ненависть и раздражение бурлили в её жилах, глаза неистово посверкивали.
- Понятно, - кинула Несс, провожая белоснежного воина взглядом. Но и сдаваться она не собиралась.
"Кувшинка помогает ей только потому, что она королева. Сочувствие и прочее ерунда!"
От взглядов Речных воителей было скрыто лишь одно - на противоположной стороне острова притаилась Кристалика, и все происходило на ее глазах.
"Орешинка Грозовая кошка! Её нужно вернуть домой!"
С этой мыслью Кристалика отправилась прочь от Речного лагеря, здесь она получила достаточно информации. Но пока она кралась через ручей, лед вдруг дал трещину и черная кошка почти целиком провалилась в воду. В глазах её застыл неподдельный ужас. Она отчаянно хваталась за лед лапами, чтобы не уйти под воду целиком. Ледяная вода сковала ей лапы. Наконец она всё-таки забралась на лед и без остановок помчалась прочь.

***

Звёздный Камыш зашел в свою пещеру и сел рядом с Шиповником. Тот находился тут вместе с Нессеей.
- В наш лагерь проникла вражеская кошка! Кристалика, я кажется, помню ее имя. Она шпионила, я отлично ее видел.
Кот посмотрел на глашатая.
- Это уже ни в какие рамки не лезет. Куда смотрят патрульные? Почему никто не мог поймать нарушительницу на границе? Надо увеличить патрули, а также я хочу наведаться к Огненной Звезде. Пойдем со мной - мы объявим им о случившемся.
Он был полон решимости. Ему уже давно хотелось как-то загладить свою вину за отношения с кошкой другого племени - и сейчас, когда назревала война, можно воспользоваться шансом!
- Шпионы? Шпионы прямо в нашем лагере? - Шиповник чуть не потерял дар речи. Ему на ум пришли слова Нессеи про перекрестный огонь. Но в данном случае и речи о котенке не шло - Грозовые посягнули на их лагерь, на их личное пространство, - мы пойдем, Звёздный Камыш. И также мы заявим, что объявляем войну Грозовому племени, - ледяным голосом сказал кот. Ему еще хотелось посмотреть на то, как отреагирует Камыш, известный любитель Грозвого племени... уж не возьмется ли он его отговаривать?
Звёздный Камыш на мгновение замер, а потом кивнул. - Они сами нарываются. Кажется, ты был во всем прав, и они действительно не лучшие друзья нам. И о чем я только думал? - усмехнулся кот, вспоминая себя слабым и влюбленным, - вообще не надо было им и давать повода говорить, что мы не можем за себя постоять. Во время потопа надо было идти в племя Ветра, и изначально поддерживать Холода Звёзд и Рыжую Комету! Оох, теперь и я прозрел. Если Грозовое племя можно усмирить лишь войной - мы так и сделаем! Но для начала объявим обо всем в лицо Огненной Звезде, чтоб она имела ввиду. И если что-то подобное повторится - нападем, не выжидая!
Кот словно только сейчас увидел Нессею и улыбнулся при виде своей воспитанницы.
- Нессея, можешь не волноваться. Мы с Шиповником не дадим племя в обиду. Выступим прямо после полудня, когда солнце очертит большую половину неба.
- Непременно, - подтвердил Шиповник, - И надо рассказать племени о том, куда мы идем и зачем. Пусть будут готовы ко всему. Я не думаю, что в Грозовом племени решат напасть на меня и тебя... это против воинского закона. - сказал Шиповник.
Нессея внимательно слушала разговор двух могучих котов и не могла поверить своим ушам - её наставник совершенно преобразился. Можно сказать, что он вернулся!
"Да Здравствует Звёздное Племя!" - воссияла Нессея, ведь она помнила каждый жест, тон и взгляд того Камыша. Камыша, который смог вырастить из безнадёжной мечтательницы настоящую воительницу.
"Значит, назревает война? Хорошо...Отвлекусь от варения в своём соку!" - и действительно, все недавние мысли теперь казались тривиальными, а на горизонте распалялось кровавое зарево сражения. "Я смогу доказать свою силу и верность!"
- Я думаю, - мяукнула кошечка. - Стоит назначить резервный отряд. Если по истечении некоторого времени вы не вернётесь, отряд отправиться за вами. Так, на всяких случай, - Нессея чувствовала себя немного смущённо, но в то же самое время не боялась выразить мысль. Ведь раньше они часто с Камышом болтали...
"Да, сладкие были времена..."
Камышу ничего не оставалось, кроме как подтвердить правоту бывшей ученицы.
- Боюсь, что в Грозовом племени позабыли воинский закон, поэтому возможно всё. Они приняли в племя какую-то бродягу, по словам Черники. У них там сплошь и рядом нарушения воинского закона! - С отвращением сказал Звёздный Камыш, в котором заговорила кровь предков, которые боролись за выполнение Устава, - поэтому мы лучше сразу возьмем с собой двух воителей на всякий случай. В том числе это будет и психологическим фактором - увидев крепких воинов, триста раз подумаешь, чем в следующий раз лезть на рожон.
В их распоряжении были такие воины как Тигринка, Нессея, Луносвет, Бриз, Алый Мак. Об отдельных личностях вроде Облака и речи не шло -  увидев его, Грозовые коты начнут предъявлять претензии и выворачивать всё так, будто честь их кошки, а не Речного воина оскорблена. Хотя все знают, что за свою непорочность должна отвечать именно кошка.
Внезапно громкое хмыканье возвестило о том, что в палатку зашла Росинка.
- Вы вовремя решили начать межплеменной конфликт, ничего не скажешь. Звёздный Камыш, у меня к тебе есть дело, - Целительница задумчиво пожевала губу, - которое, я так думаю, будет стоять повыше всяких споров и стычек. Я могу рассказать это лишь с глазу на глаз.
Чёрная кошка мельком бросила взгляд на воинов, присутствовавших в палатке. Не то, чтобы она им не верила, но  подобные дела не стоило обсуждать в присутствии части племени.
Звёздный Камыш увидел вошедшую Росинку.
"Неужели она получила что-то от Звездного племени?"
- Это не мы развязываем войну - это Грозовое племя. Ты не видела, что воительница по имени Кристалика ходила по лагерю, как у себя дома? И наверняка разведывала наши новые территории - оценить, насколько мы расширились, чтоб если что потом привести отряд и поохотиться! - с неприязнью сказал кот. На слова про "поговорить с глазу на глаз" кот посмотрел на Нессею, прося ее выйти. Все равно поход в Грозовое племя еще не сейчас.
- Можешь говорить при Шиповнике, Росинка, ему я все равно все расскажу. - добавил он, приглашая черную кошку сесть на подстилку, чтоб не мерзнуть стоя на голой земле.
- Если так, то Звёздные предки послали мне пророчество о пропавших, - присев куда было сказано, возвестила Росинка после ухода Несс из палатки, - Звёздный Снег сказал искать четыре дообродетели в племенах, которые, в свою очередь, спасут котов, ставших пленниками пут Сна. Я склоняюсь, что в нашем племени обитает или скромность, или дипломатия.
- Четыре добродетеля, которые спасут котов? - непонимающе переспросил Звездный Камыш Росинку. Насколько он знал, на собрание целителей она ходила давно. Интересно, почему сразу не сказала? Может, Росинка решила для начала разобраться в значении пророчества? Должно быть, так. - Скромность или дипломатия? То есть, ты еще не нашла нужного кота, который сможет спасти Инвикту...
- Да, Звёздный Камыш, я пыталась найти такого кота в племени, но всё тщетно. Я лишь остановилась на том, что именно эти качества нужно искать в твоих котах, - кошка утвердительно закивала головой.
Звёздный Камыш начал перечислять в голове всевозможных котов. Что же делать - они все были по-своему особенные, чем-то запоминающиеся, трудно про кого-то сказать "вот - он скромный!" Или "он - прирожденный дипломат!".  - Может нужный кот должен сам дать о себе знать? - осторожно предположил Звёздный Камыш. Он знал, что Кувшинка, к примеру, довольно скромна, но ее точно никуда нельзя отпускать - она же нужна своим детям!
- Может быть, но я не слишком уверена в этом. За котами нужно последить пару дней, чтобы разузнать об их талантах, - целительница повернула голову в сторону выхода из пещеры, почуяв что-то интересное. Запах, проникнувший в пещеру, принадлежал племени Ветра. И флер трав подсказывал, что там была еще и целительница Жемчужница, значит это дружеский или деловой визит, а не нападение.
- Росинка, пойдем скорее. Если пришла Жемчужница, то она в курсе всего, и возможно поможет что-либо понять! - Звездный Камыш, за ним Шиповник, и третьей целительница покинули палатку.

0

18

Глава XVIII
Племя Ветра

Вересколапа с патрульными вернулась на поляну. Был разгар дня, но охотники могли не спешить - еды в кучи с дичью было предостаточно благодаря Белому Клыку.
В патруле вместе с Багровым Рассветом и Лисохватом она поделиласьс молодыми воителями правдой, для чего им был нужен Ежевика. Багровый Рассвет очень болезненно воспринял факт, что Мышка была в шаге от исцеления, однако полосатый кот решил им не помогать. Лисохват же... Вересколапе показалось, что кот обрадовался шансу для Мышки. Хоть Ежевика и ушел, но воителю словно само то, что была какая-то надежда было достаточно.
Кошка стряхнула с себя капли, так как по приходу в лагерь снег на шерстке превратился в воду. Здесь всегда было тепло от присутствия и дыхания котов.
- На границах все спокойно. Видимо, Грозовые коты наказали того нарушителя, так что он не посмеет больше перейти границу. - Сказала она котам на поляне, имея ввиду Янтаря.
"А если будет переходить, да еще позволять себе охотиться на нашей стороне, то мы объявим им войну! Это будет уже другое дело, если будет повторяться систематически, и будут требоваться другие меры."
К ней подошла Весна.
-  Думаю, что надо договориться с другими предводителями, в одиночку нам никого не спасти. Вересколапа, ты же говорила с Холодом Звёзд? - выпалила она, забыв даже напомнить о теме разговора. Однако было понятно, что воительница говорит о Льде.
- Конечно. Он предоставил это дело мне, - немного скромно сказала Вересколапа, пошаркав лапой. Ни для кого не было секретом, что глашатая больше вызывала положительные эмоции у других племен, чем Холод Звезд, и если заявится предводитель, то у них будет больше шансов получить отказ.
- Я возьму завтра Жемчужницу, чтоб никто не подумал, что это боевой отряд, и наведаюсь в другие племена. Ох, Весна, наверно тебе тоже надо пойти. Ты же пойдешь как спаситель и должна быть в курсе всего, - улыбнулась кошка.
Она посмотрела на воителей - все отдыхали.
- Предлагаю всем сделать небольшую вылазку на равнину, в овраг и потренироваться в боевых навыках. Если учесть, что времена наступили не лучшие, и нам предстоит противостоять невидимому врагу, надо задействовать и целителей. Мышка, ты тоже идешь с нами. Доедайте, зовите Жемчужницу с Тимьяном и вперед за мной! Все до единого! - обьявила глашатая.
Едва услыхавшая о боевой тренировке целительница уже хотела улизнуть - да поздно. Вересколапа уже сказала, что она тоже идет.
"Она что, опозорить меня хочет? Я приема-то ни одного не помню!" - возмущенно подумала Жемчужница. Конечно, она на самом деле знала кое-какие удары. Но исключительно самозащиту, да целителям большего и не надо. А тут тренировка с воинами? Тем не менее, делать было нечего, пришлось пестрой кошке отправиться вместе со всеми.
"Ой... Боевые навыки! Перед всем племенем!" - Подумала Мышка.
Кошечка стиснула зубы покрепче, стараясь по-прежнему уверенно держаться на лапах.
"Ничего, ничего, Брусника ведь меня кое чему уже научила, я постараюсь и всё будет хорошо."
Вот только почему-то особой уверенности мысли не внушали.
Вежливо кивнув Весне, слепая ученица протиснулась среди соплеменников и проскользнула следом за Жемчужницей в вересковые заросли.

***

Вересколапа первая прибежала в овраг. За ней подтягивались воители. Она надеялась, что и Жемчужница сбросит с себя оковы сна и печали и присоединится. Даже целителям иногда нужна разминка - сердце глашатой подсказывало ей, что то, с чем они столкнулись, из ряда вон выходящее. Нужно подготовить Весну, что бы ее ни ждало, а также подготовиться самим.
Кошка села и стала ждать, когда все подойдут. Предварительно она прочертила две линии по обеим сторонам оврага.
Целительница мешком спрыгнула в овраг и сердито расправила усы.
- Вересколапа, если мне потом придется лечить на себе самой раны, то только из-за тебя! - возмущенно сказала Жемчужница. Она не могла представить, каково это: сражаться с котом, да к тому же со своим соплеменником?
"Придется вспомнить воинскую подготовку!" - твердо решила целительница. Деваться было некуда, а отлынивать не в ее правилах. К тому же она часто видела, как дерутся другие воины. Пора попробовать и себя, через столько лун...
"Я даже однажды Вересколапу завалила! Хоть мне и показалось, что она поддалась.... но все же!" - подбадривала себя Жемчужница.
Вересколапа и ухом не повела.
- Сражаться будем без когтей - мне не нужно, чтоб вы поубивали друг друга! - сказала кошка. Когда все начали активно подтягиваться, она стала объяснять правила, - итак, давайте повеселимся и представим, что мы - два враждующих племени. Львиное и Тигриное, к примеру. Львиным племенем будут - Лисохват, Роса, Жемчужница, Холодная, Весна. Тигриным будем - я, Багровый Рассвет, Белый Клык, Тимьян, Мышка. Кто еще подойдет - присоединится к одному из "племен". Мы будем защищать свою черту, вы - свою. Задача каждого - пробраться за черту другого племени, победив всех воинов на своем пути. Не жульничать, нам главное отработать приемы и тактику ведения боя!
Кошка махнула хвостом, предлагая всем воителям занять позиции.
- Слушайте все, применим наступательную тактику флангами. Лисохват, Весна с одного бока, Холодная и я с другого, Жемчужница - в центре. Предлагаю начать наступление таким образом, а далее прикрывать друг друга и двигаться к их линии.- быстро зашептала Роса своему "племени", с готовностью размахивая хвостом.
- Вот все ломанутся в центр, и мы проиграем, - сказала целительница. Они были достаточно далеко, так что противники не могли их слышать, - знаете, когда я последний раз махала лапами? Когда вас еще и на свете не было. Так что на меня особо не расчитывайте. Я разве что с Мышкой справлюсь, да и то по принципу на нее лапу не подниму.
- Давайте я пойду один и через центр. Если они применят похожую тактику, то я справлюсь с двумя. А Весна с Жемчужницей пойдут вместе, - предложил Лисохват.
- Хорошо, тогда я возьму на себя Белого Клыка, если он окажется рядом, сделаю финт, - сказала Роса, скользя по противоположной стороне быстрым взглядом и останавливая свой взор на глашатой, - Надеюсь, все покажут себя с лучшей стороны.
Вересколапа взмахнула хвостом, объявляя начало поединка. Коты побежали навстречу друг другу, и она сама тут же оказалась в толпе. Глашатая увидела стратегию врагов и поняла, что впереди Лисохват, а по бокам пары воителей. С парами справиться сложнее, но вот зато Лисохвата можно попробовать победить, а заодним и проверить выучку воина.
Не теряя времени даром, кошка подбежала на него, с силой махнув лапой, приступая к лобовой атаке.
Лисохват быстро увернулся от лапы, со свистом пронесшейся мимо его морды, а потом, оказавшись на земле, подрезал ее лапы, чтоб глашатая упала.
Жемчужница стала подкрадываться на противоположную сторону, заметив, что воины уже на поле битвы. Но тут поняла, что у плана Росы был один изъян - она не оставила никого у черты! Их лагерь стоял совершенно незащищенный, и словно только и ждал, чтоб кто-то переступил за его границу.
"А у Тигриного племени Багрового Рассвета оставили защищать черту. Как гора стоит." - кошка начала прокладывать путь к Багровому Рассвету, а затем уже около него бросилась коту под ноги и уцепилась за лапу мертвой хваткой, надеясь хотя бы для других выиграть время.
Едва услышав дружный топот лап, Мышка поняла, что сигнал уже был дан. Её тело в миг напряглось ещё сильнее, слепая ученица внимательно прислушивалась.
По звукам можно было догадаться, что некоторые воины уже заняты потасовками. Белый Клык сцепился с Росой, а Тимьян побежал на помощь
"Ещё никто не подошёл к нашей черте..."
Кошечка повела ушком в сторону Багрового Рассвета и тут же ощетинилась, поскольку совсем близко с приятелем раздались шаги, а затем она смогла распознать и запах - Жемчужница.
"Ой, нельзя на неё же нападать, она ведь целительница! Да ещё и крупнее меня намного."- сбивчиво подсказал внутренний голосок и ученица уже очутилась на несколько прыжков ближе к Рассвету, готовясь встречать других соплеменников, которые, по её предположению, должны были следовать за Жемчужницей.
- Мышка, двигайся! - где-то со стороны рявкнула глашатая, заметив, что та даже не помогает своему соплеменнику. Неужели она думала, что всерьез может причинить целительнице вред, даже не выпуская когтей, когда та такая большая рядом с ученицей? А может она даже не чует ее?
"Они недооценивают Жемчужницу. Но она тоже не домашняя киска и может за себя постоять!"
Ученица вздрогнула, повела плечами и тщательно принюхалась. Она собиралась подстраховать Багрового Рассвета, но, пожалуй, чем быстрее она ему поможет сейчас, тем лучше. Хотя, здесь сработало не столько осознание, сколько приказ Вересколапы.
Оттолкнувшись задними лапами от земли, слепая кошечка собралась с силами и врезалась в бок целительницы, широко растопыривая лапы и инстинктивно отыскала хвост соплеменницы, повиснув на нём, словно клещ на шкуре.
Жемчужница резко обернулась, разжав лапу Багрового Рассвета и крутанувшись, занесла лапу над Мышкой.
"Нет!" - крикнул внутренний голос, так как целительница знала, что ученица даже не видит эту лапу. Краем глаза она видела, что Лисохват уже почти у цели - он был слишком близко с чертой.
"Скорее! Давай, закончи это!"
- Есть - воскликнул воитель. Да, ему это удалось.
Воин посмотрел на других. Все увлеченно сражались друг с другом, но его возглас заставил их прекратить. Теперь игра была окончена, и они снова одно племя - племя Ветра.
- Ты молодец! - крикнула ему Вересколапа через всю поляну. Коты были довольно подуставшие, но зато время не потратилось даром, - вы все молодцы! Теперь можем возвращаться в лагерь! - объявила она, подзывая к себе котов, а затем повела их в лагерь.

***

Целительница вошла в свою пещеру. И тут снова на нее нахлынули воспоминания. Надо же! В совместной тренировке с воинами она забыла обо всем нехорошем, а тут...
Но Жемчужница слишком устала, чтобы размышлять. Она подошла к своему гнездышку и легла, зарывшись носом в шерсть на хвосте....было бы здорово, если бы Звездное племя послало ей новый сон.
Но целительница спала крепко, ей абсолютно ничего не приснилось. Уже на следующее утро, с трудом разлепив глаза, Жемчужница вспомнила, что сегодня они идут с Вересколапой к другим целителям - спрашивать, как те разгадали пророчество.
Пестрая кошка вышла из своей пещеры и увидела на главной поляне сидящих рядом Вересколапу и Холода Звёзд. Зевая, кошка подошла к ним и уселась третьей.
- Ждём Весну и отправляемся? - Мяукнула целительница, обращаясь к глашатой.
"Между прочим, у меня после вчерашнего хвост болит! Я что теперь буду, пуфиком для отрабатывания навыков?" - сердито подумала и правда за последнее время округлившаяся кошечка. Ей всегда удавалось отъедаться, когда другие ходили худые, хотя она не воровала еду из общей кучи с дичью. Наверно это особый дар свыше.
- Я здесь! - отозвалась Весна, отряхивая влагу с шерсти. - Сегодня мы наконец-то поймём как вернуть пропавших? Тогда идём скорее!
- Для начала сходим в Грозовое племя, затем в Тени. Речное оставим на закуску, - решила глашатая, подумав, что они все равно не смогут перейти через Речную границу, ведь там был ручей! А какой нормальный кот хочет мочить лапы? Это только у Речных мозги немного повернуты, ну да ничего - бойцами то они плохими от этого не становятся.
Весна от волнения расширила зрачки и начала подёргивать хвостом, шагая рядом с Жемчужницей. "А вдруг я всё сделаю неправильно? И не спасу Льда? Ох, почему именно я... Но с другой стороны, когда он вернётся, то не сможет же быть таким уж равнодушным ко мне, он же не идиот! Он самый лучший на земле! И Звёздное племя дало ему это испытание, потому что он умный, смелый и сильный и он обязательно всё выдержит. Интересно, а что с ним происходит? Он мучается? Ой, лучше не думать... " Поёжившись от холодного порыва ветра, кошка шумно выдохнула и скрылась из виду.

***

Вересколапа подошла к границе. Дождавшись, когда придут и Весна с Жемчужницей, кошка села и сказала:
- Наверно стоит подожать патруль. Я уже не помню, где находится их лагерь, заблудимся еще в лесу, - кошка не понимала, как можно жить под тенью деревьев! И совершенно там не ориентировалась. Даже в горах, под открытым небом, спокойнее дышалось, - да и границу переступать лишний раз неохота. Не будем уподобляться, подождем. Конечно, не до вечера - если никаких патрулей не будет, то рискнем и пойдем сами, ориентируясь, где больше запахов.
"Хотя там весь лес избеган вдоль и поперек, наверняка и запахи перепутаны!"
Со стороны Грозовой территории вышел Ястребинник.
- Добрый день, - кот остановился и дёрнул ушком в сторону леса, всё ещё внимательно прислушиваясь: идёт ли Кристалика за ним или нет, - С возвращением, Вересколапа. Как поживает племя Ветра?
Ястр чуть склонил голову набок, щуря на солнце светло-зелёные глаза.
Жемчужница вышла из за спины Вересколапы.
- День добрый, - сказала она, даже не позволяя глашатой тратить время на обмен любезностями. Уж если вытащили ее из лагеря - то надо за дело приниматься, а не языком чесать, - мы идем к Терновнику, спросить, как он разобрался с пророчеством Звездного племени! Он должен был выбрать одного из котов, который имел бы качество, противоположное качеству, которое имел один из пропавших. Так что проводи нас к нему, ты видишь, это не нападение.
Присутствие целительницы и правдо не дало Ястребиннику окунуться в подозрения.
- Ясно, - как можно увереннее ответил воин и распрямился, переводя взор на Вересколапу, - Следуйте за мной, я отведу вас к Терновнику и Огненной Звезде.
Кот замедлил шаг, подхватил свою белку и обернулся на кошек Ветра, а затем кивнул в сторону и первым бросился в кустарники.
Жемчужница обернулась, посмотрев на Вересколапу и Весну. Затем повела ухом в сторону границы - да, их сдерживал воинский закон, но можно объяснить это тем, что они сопровождают ее, а целители выше племенных границ.
Кошка развернулась и уверенно пошла за молодым воином, который согласился проводить их прямо в свой лагерь.

0

19

Глава XIX
Грозовое племя

Орел вернулся, не зная, как сказать о том, что Черника ушла из племени. Под конец он подошел в плотную к Огненной Звезде и прорычал: "Ты - чудовище!" После чего демонстративно отошел и сделал задними лапами жест, как будто закапывает грязь.
Затем кот гневно посмотрел на бродягу, потом перевел взгляд на Янтаря, на Чернобурку. Взгляд искал кого-то, но не мог ни на ком остановиться. Он не знал, как выразить всё свое отчаяние, всю свою боль, он хотел просто заорать на весь лагерь, чтоб этот вопль услышали сами Звездные предки! Неужели уже ничего не вернуть? Неужели теперь Черника ушла в Речное племя? И всё это из-за этой дурной кошки, которая не могла держать свои дурацкие догадки при себе! Да лучше бы она подавилась в тот момент комком шерсти!
Когда её собственный сын назвал Огненную Звезду чудовищем, Чернобурка болезненно поморщилась и лишь плотнее прижалась к боку предводительницы, словно утешая её и успокаивая.
"Огненной звезде нужно быть сильной, чтобы справиться. Ей нужна помощь."
Вдруг в лагерь вернулся Ястребинник, ведя за собой Вересколапу, Жемчужницу и Весну. Орел приподнял брови, ожидая объяснений. "Как невовремя! У нас тут свои проблемы не могут решиться, а тут они!"
- Ох, никак уж Вересколапа в лес вернулась, - растроганно промурлыкала Чернобурка, приветственно кивая кошкам племени Ветра, - Это хорошо, хорошо, когда все коты на месте, племенам все нужны...
Старейшина улыбнулась пришедшим.
Жемчужница следом за Ястребинником и своими соплеменницами - Весной и Вересколапой, вошла в Грозовой лагерь. На поляне был какой-то не лесной запах, словно они привели бродягу. Но это не был Ежевика - его запах был горный, чистый, прямо возвышающий его чуть ли не до кота Звездного племени. А этот был земельный и затхлый.
Кошка скривилась, но решила не выяснять, а заодним сделала незаметный для других знак, предназначенный Вересколапе - чтоб и она не расспрашивала ни о чем. Сейчас главное узнать, кого выбрал Терновник.
- Всем добрый день. Мы уже знаем, что и у вас есть пропавшие коты. Так вот, Терновник должен был получить сон с пророчеством. Надо выбрать одного кота, с достойными качествами, который смог бы спасти одного из пропавших. В нашем племени совпало - мы нашли Весну, которая как раз сможет спасти Льда. У вас? - мяукнула целительница, обращаясь к выступившему из толпы Терновнику.
Тот вдруг вскинул голову, и как всегда в полном молчании подошел к Огненной Звезде и дотронулся хвостом до ее плеча. Жемчужница удивленно захлопала глазами - она не поняла, ответ это, или он просит Огненную Звезду о какой-то просьбе. "Огненная Звезда? Кому же она противоположность?"
Терновник легко улыбнулся. Это сейчас им непонятно, а если он намекнёт, всё станет ясно. Кому из пропавших она противоположность? Кто - отражение Огненной Звезды в чертах характера? Такая же предводительница -  гордая Рыжая Комета. Захочет ли она принять помощь грозовой предводительницы?
" А выбора нет,"  - пожал плечами целитель.
Ястребинник восседал около бока предводительницы и, когда к ним приблизился целитель, поспешно отстранился, давая дорогу Терновнику.
"Что это значит?"
Понять, что именно хотел им сказать целитель.
"Жемчужница спросила, кого избрал наш целитель... Ага, значит избранник - это тот, кто спасёт наших кошек? Но..."
- Погоди, Терновник, ты хочешь сказать, что нашей предводительнице потребуется... Исполнить это... Пророчество, о котором говорит Жемчужица? - неуверенно пробормотал рыжевато-кремовый воитель. Его плечи заметно напряглись.
"То есть, Огненной Звезде потребуется куда-то уйти, я так понимаю? Глашатаи в лагере нет сейчас, так ещё и предводительнице необходимо уйти... О, Звёздное племя, не будешь ли ты столь любезно воротить мою сестрицу в лагерь сейчас, а то совсем уж она загулялась."
- Огненная Звезда, ты собираешься пойти с ними?- обратился уже непосредственно к предводительнице Ястребинник, желая прояснить ситуацию.
Отпускать куда-то Огненную Звезду без охраны, пусть она и не слабый котёнок, но всё же одну, вряд ли захотелось бы кому-нибудь из грозовых котов.
Светло-зеленоватые глаза задумчиво сощурились.
"Как они спасут Белолапку, Лунницу и... Остальных? Это не может быть ловушкой? Нет, навряд ли может, мы можем положиться на Терновника. А он верит в силу пророчества. Да, Звёздному племени ведь не к чему обманывать нас."
- О нет, в этом нет необходимости, - покачала головой Жемчужница, - мы должны обойти еще другие племена и узнать, кого выбрали их целители. А вот уже избранники пусть потом встретятся наедине и решат, что делать дальше. Можно уже сейчас условиться когда и где, - кошка посмотрела на Весну. Пока было ясно, что идет она и Огненная Звезда. Странно, но от Грозового племени действительно идет предводительница. И это только начало... а что их ждет в других племенах!
Между тем в лагерь вбежала Кристалика и направилась прямиком к Ястребиннику. Шерсть ее была взъерошена, а глаза взбудоражены. Что она зашептала воителю оставалось загадкой.
От нее странно пахло - словно она была на территории племени Теней. Или по крайней мере проходила там.
"Ой-ёй... что-то Грозовое племя... совсем не такое, как мы приняли считать. У них скелет в каждой палатке припрятан, да дырявым пологом завешан." - подумала Жемчужница. Также она не могла не покоситься на бродягу. Она вообще не понимала, что тут делается. Может они пришли во время нападения? Как бы там ни было, Жемчужница была рада вместе с соплеменницами покинуть странную поляну.
Вересколапа смотрела на Огненную Звезду. Та все осмысливала, но хранила молчание. Вид у кошки был подавленный, казалось, она в прострации.
- Ладно, Жемчужница права. Нам надо обойти еще другие племена. Я думаю, избранникам лучше встретиться завтра на рассвете, - сказала кошка, - можно на Острове Советов. Это отличное место, тихое и доступное всем племенам.
Она вежливо кивнула собравшимся воителям, а затем повела свой небольшой отряд к границе с племенем Теней.
"Ну вот и отлично," - вздохнул Терновник. "Хоть сейчас не нужно никуда бежать. А ведь я ещё должен объяснить Огненной Звезде, кого она должна спасать. Здесь это принципиально. Пусть кто-то думает, что это будут сёстры, но нет, это не так. Знак не был явно указывающим, но я всё понял. Звёздное племя правильно рассудило".
Полосатый целитель неспешно потрусил в палатку целительницы. Он заметил Кристалику, которая была явно чем-то возбуждена и что-то увлечённо доказывала Ястребиннику. Там же был  и Орёл. Решив не разбираться в этом, Терновник отвернулся и на ходу улыбнулся Чернобурке. Порой ему казалось что она - единственное воплощение доброты в Грозовом племени. У всех были какие-то секреты, тайны, страхи, которые никто не хотел раскрывать. Терновник уважал Чернобурку за её честность, доброту и жизнелюбие.

***

Отыскав глазами Орла, рыжевато-кремовый воин не спеша приблизился к нему, многообещающе щуря светло-зелёные глаза.
"Интересно, Кристалика замела свой запах? Если нет - речные уже знают. Нужно быть наготове, на всякий случай, а заодно решить, что делать дальше."
- Черника ушла. Предварительно забрав Орешинку, - негромко произнёс Ястребинник и предупреждающе изогнул кончик хвоста, давая понять, что подошёл не это сообщить. "Насколько ты дорожишь этим котёнком?" - Догадываешься, куда она пошла. Что думаешь, Орёл, ты хотел бы вернуть Орешинку в Грозовое племя?
"Кристалика сказала, что малышке не нравится в Речном племени. А Черника уходить оттуда не намерена. Вряд ли речные коты так легко захотят расстаться с нашей Орешинкой..."
Кристалика пришла следом за Ястребинником и тоже подошла к Орлу. Вопрос был серьезный. Кристалика внимательно смотрела на воина. К словам Ястребинника ей нечего было дополнить.
- А если он откажется принимать участие в возвращении Орешинки в лагерь? Черника ведь предала его, какое ему дело до чужого котенка?
- Речные коты, на мой взгляд, радушно приняли Орешинку. Но малышка этому не рада, -всё таки вставила черная кошка.
- Конечно, хотел бы. Но Черника больше не будет оставаться там, где ее предала собственная мать. И как бы там ни было, Орешинке будет лучше с матерью. И отцом, - кот с ненавистью выдавил последнее слово. Он лишился подруги, лишился дочери, статуса счастливого отца, лишился семьи - все за одну ночь! Он даже не знал, как себя чувствовать, может, не успел до конца понять...
Осведомленность Кристалики вызывала вопросы. Рыже-белый воитель с удивлением уставился на нее.
- Ты что, была там?" - ужаснулся кот, вскакивая на лапы. Ему нетерпелось расспросить, как встретили Чернику. Неужели Кристалика рисковала собой, пробираясь в чужой лагерь - ради нее, предательницы?
"Черника была бы растрогана. Я думаю, она считает, что все ненавидят ее тут, но если бы она знала, что кроме меня еще остались воители, смотрящие на все, что она сделала раньше и не позволяющие одному поступку перечеркнуть ее преданность..."
Внезапно обстановка в лагере переменилась. Орел вскинул голову и увидел...
- Ежевика..., - медленно проговорил он, из ниоткуда всплывшее имя, - Симфония.
И правда, двое котов показались на входе в лагерь.
- Ежевика... Симфония! - рыжевато-кремовая шерсть Ястребинника встопорщилась. Вот так сюрприз. Но зато какой сюрприз! В глазах цвета молодой травы отражались силуэты путников. Таких знакомых и успевших стать далёкими. - Где вы попадали?
"Я ведь ещё котёнком был, когда они оба в племени были... Интересно, они помнят Ястребка?"
- Есть хотите? - быстро поинтересовался воин, поглядывая на кучу с дичью. Еды у Грозового племени было не шибко густо, но таких гостей ведь накормить можно наравне со всеми.
- Симфония? - Ежевика тут же посмотрел на подругу, чтоб узнать, хочет ли та есть. Учитывая ее положение, ей надо получше следить за рационом и питаться регулярно.
Симфония смущённо потупилась. Она, конечно, ела довольно давно, но не хотелось обременять племя лишними ртами, особенно на время приближения холодов.
- Мы вас не стесним? - промяукала она.
Когда к ним подошел Орел, Ежевика с гордостью взглянул на него.
- Я помню вас с Ястребком еще оруженосцами, которые все время соревновались "а кто больше дичи наловит?" и "а кто быстрее добежит до Небесного дуба?" - с улыбкой сказал Ежевика и потерся боком о бока воителей. Достойное поколение выросло. Рассказать, где они с Симфонией были, они еще смогут позже. А также сказать, что не вернулись, а лишь зашли в гости. Зачем портить такой момент?
- Почему я их не помню? - внезапно выплыл из-за спины котов другой любопытный нос. Разглядывая его где-то с пол-минуты, Ежевика сказал:
- Может, ты вспомнишь грозного глашатая Ежевику, который однажды послал бедного Янтарика чистить палатку старейшин только потому, что тот наступил ему на хвост?
Ястребинник улыбнулся. Что поделаешь, от прошлого вряд ли когда отвяжешься.
- Верно, было дело, - с весёлыми нотками произнёс воитель, распушив рыжевато-кремовый бок, - А теперь мы уже воителями стали. Жду не дождусь, когда Огненная Звезда даст мне в обучение оруженосца.
Пожалуй, если б это был не тот кот, которого ещё в ученичестве Ястребинник часто ставил себе в пример, он бы вряд ли так разоткровенничался. Но сейчас было такое чувство, будто наконец-то соединился большущий пазл. Всё на месте... И атмосфера совсем другая.
- Ешьте, не стесняйтесь. Мы ещё дичи наловим. - подбодрил гостей Ястребинник, усаживаясь напротив и обвивая сильные лапы плотным кольцом хвоста.
"Они ведь навсегда вернулись? Не знаю даже. Хотелось бы. Каждый кот сейчас на счету.."
- Должно быть, хотите узнать новости? У нас не всё хорошо в последнее время.- с небольшой заминкой добавил Ястребинник, на несколько мгновений отводя взгляд от полосатого кота. - Но, сначала, давайте хорошенько порадуемся вашему возвращению.
Терновник вышел от Огненной Звезды и увидел, что на поляне прямо-таки столпотворение. Полосатый кот подошёл ближе, что бы полюбопытствовать, чем вызван такой ажиотаж. Но не успел он подойти к центру поляны, как в воздухе повисли два знакомых запаха. Терновник удивлённо потряс головой, запахи казались такими родными и такими далёкими одновременно. Целитель пробрался через толпу воителей ближе и остолбенел.
Кот поморгал глазами, ожидая, что наваждение исчезнет. Однако нет, на поляне действительно стояли Ежевика и Симфония.
"Сестра..." - Терновник разглядывал Симфонию. Она очень изменилась за время, когда они не виделись. Выросла, вытянулась, даже взгляд у неё стал другой.  Кстати, где они вообще были? А Ежевика? Его ведь все считали погибшим. Молодой кот наклонил голову набок, всё ещё силясь поверить, что видит перед собой не духов, а живых котов.
Он осторожно приблизился, обнюхал пришедших и отстранился на шаг.
"Интересно, они навсегда или..." Терновнику очень хотелось верить, что навсегда. Но обнадеживать себя раньше времени...
Серая кошка благодарно кивнула Ястребиннику и села на землю, обвив хвостом лапы. Она довольно быстро расправилась с полевкой - голод давал о себе знать.
Закончив с едой, кошка облизнулась и почувствовала на себе чей-то взгляд. Кошка подняла глаза и увидела полосатого Терновника, с интересом разглядывающего её и Ежевику. Симфония заурчала и поднявшись, потёрлась боком о бок брата.
- Я тебя рада видеть, - прошептала она немому целителю. Он, казалось, ещё не мог поверить в то, что перед ним действительно Ежевика с Симфонией, а не призраки. Его позиция была понятна - Симфония никому не рассказывала о том, что готова уйти. Сейчас она даже почувствовала вину, потому что не сказала Терновнику, что покидает племя. Но брат, похоже, не сердился на неё, чему Симфония была очень рада.
Тут к ней подошёл белый котёнок. Кажется, он даже ещё учеником не был. Белоснежный малыш кивком пригласил кошку следовать за ней и она, оглянувшись на Ежевику, пошла за ним.
Котёнок приготовил подстилку и пододвинул к ней голубя.
- Тебе нужен отдых. Спи, - промяукал он.
Кошка была растрогана такой заботой, но тем не менее ответила:
- Спасибо за заботу, малыш, но я не устала, - она ласково посмотрела на котёнка и добавила: - Тебя как зовут?
Котенок был несколько удивлен. То есть, как это не устала?
- Я скоро стану учеником целителя! Меня зовут Снежок, - С гордостью ответил Снежок и распушился: он в первый раз кому-то хвастался.
- Терновник наконец-таки решил взять себе ученика? - вырвалось у Симфонии. Насколько она знала брата, он постоянно... объяснял, что не готов и слишком молод. Возможно, с таким учеником, как Снежок, его работа пойдёт быстрее и веселее, да и сам полосатый целитель не будет выглядеть таким загадочно-печальным. Приятнее смотреть на добродушного целителя, чем на замкнутого буку, верно?
- Тебе, правда нужен отдых. Ты выглядишь не ладно. И глаза у тебя заспанные. Так что лучше спи.
Снежок не знал ещё, как целитель должен убеждать воителя (или кем она там была?), но постарался сделать всё возможное, чтобы её убедить.
Стоило признать, что котёнок действительно был прав, Симфонию немного клонило в сон, но это, скорей всего, было связано с её состоянием. Она догадывалась, почему проницательный Снежок предложил отдых именно кошке. Она улыбнулась и, поблагодарив Снежка, направилась в пещеру воинов.
Ежевика посмотрел на Симфонию - она уже разговаривала с белоснежным котенком, а после пошла в пещеру. Ну, кажется она в надежных лапах.
Вдруг кот нахмурился.
- А почему я не вижу Черничку? Где эта ученица? И почему нигде нет Огненной Звезды, Саламандры? - задал он вопрос воителям. Между тем на улице смеркалось, и надо было выбрать себе ночлег. Наверно, будет здорово провести ночь в палатке с бывшими товарищами, которым когда-то он готов был доверить даже свою жизнь.
Глаза Орла наполнились грустью.
- Саламандра... никто не знает, что с ней стало. Вернее, она погибла, но при невыясненных обстоятельствах. К нам в лагерь просто пришла Огненная Звезда и сообщила об этом - вот и всё. Наша новая глашатая - Шторм. Сама Огненная Звезда скоро выйдет, ну а Черника... она ушла из племени.
Больше он ничего не хотел говорить - гораздо важнее узнать, что пережили эти два кота, которых считали мертвыми!
- Пойдемте в воинскую, вы же оба наверняка уставшие, такую дорогу проделали... - Орел видел, что Симфония уже на пути туда. Снежок уже окружил ее заботой.
"Хороший котенок подрастает." - подумал Орел. Тот будет прекрасным целителем в будущем.

0

20

Глава XX
Племя Теней

Жаболап пришел в лагерь и положил в кучу с едой мышь и полевку. Он посмотрел на Грача и раздумывая, рассказать или нет, все же решил не позорить учеников. Хотя... они же так и не усвоили урок! Для них все было как об стенку горох, особенно Пламени.
После Совета их с Клубком обнаружили мокрыми, дак тому же пропахшими болотной тиной. На следующий день ученикам строго настрого запретили покидать лагерь ввиду того, что неизвестно, какое лихо завелось в лесу, от которого пропадают коты, однако те предприняли попытку и наткнулись на куницу! Хорошо, что неподалеку проходил Сумрачный патруль! А сегодня утром Пламя был пойман с юной ученицей Серебрянкой в попытках лазать по Небесному дубу подобно Грозовым котам.
"Заноза. Мелкая заноза в лапе племени Теней", - подумал кот про рыжего ученика. Он недолюбливал Пламя, а Пламя недолюбливал его, и неприязнь ощущалась прямо на физическом уровне.
- Грач, сегодня не советую проводить тренировку по изучению боевых навыков для оруженосцев. Я не думаю, что им это пригодится, так как они будут сидеть в лагере за свое поведение, - сказал кот. Он обернулся и посмотрел на грустную Серебрянку, которая повелась на уговоры Пламени, - Хотя, я не вправе указывать для Серебрянки - она твоя ученица. Но так как Пламя - ученик Рыжей Кометы, а я ее правая лапа, можешь не сомневаться, я над ним имею власть.
Грач прохладно посмотрел на Жаболапа.
- В лагере, так в лагере. Меньше времени тратить на них, - пробурчал кот. Значит, боевая тренировка, которую он запланировал, отменялась на сегодня, этим котам полезнее посидеть в лагере, а то уже всю территорию изнюхали, ищейки.
Тогда Мрак пойдет в патруль, а позже сможет потренироваться с Клубком. Кстати, хорошая мысль - Мятежник и Мрак могли просто сразу взять Клубка в патруль, чтоб не бегать двадцать раз.
"Клубок пошел укреплять ограду? Хм, неужели теперь дошло, что надо приносить пользу, а не только разрушения племени? Наконец, может и его дружок примется за ум." - подумал черный глашатай, наблюдая за оруженосцем. Тот и правда пошел достраивать укрепления, но с ним и Пламенем держи ухо востро - это могла быть очередная уловка.
Ему даже не хотелось спрашивать, что там натворили Пламя и Серебрянка.
- Серебрянка, час на сон - потом идем на тренировку. Надеюсь, ты к ней подготовилась, - сказал кот вслед ученице.
Старейшина Дубравник вышел из пещеры старейшин. Найдя взглядом Клубка, кот подошел к нему.
- Спасибо за мышь. Хоть кто-то в этом племени не забывает о тех, кто рисковал жизнью ради их отцов. - Одобрительно проскрипел кот. Клубок нравился ему больше, чем Пламя. Тот наглец вообще ничего святого не имел за душой, по крайней мере от Клубка не исходило столько волн ненависти и презрения.
Клубок быстро обернулся и улыбнулся старику, дружелюбно помахивая хвостом.
- Рад стараться.- мурлыкнул оруженосец, настороженно поглядывая на воинскую палатку на случай, если его наставник выйдет оттуда.
На поляне играли котята. Серолапка со своим братом и Тигрёнок были тут, несмотря на холодную погоду. Кот на мгновение сощурился, словно что-то забыл, но потом неожиданно вспомнил.
- Сегодня ночью снег на пороге моей пещеры не растаял. Значит ждем гостей. - Дубравник махнул хвостом и, тяжело ступая, направился в сторонку - искать в своей шерсти блоху, которая третью ночь подряд беспокоила его. Благо, она была на боку, а не на спине, так что он ее вытащит сам.
- О, - Клубок удивлённо навострил ушки. Старейшина был мудр и не столько правдивость слов волновала серого оруженосца, сколько ответ на вопрос "Кто эти гости?"
Но вот из пещеры вышел Вспышка, наставник Клубка, а позже подскочил и Пламя.
- Привет, - мяукнул рыжий оруженосец, коснувшись бока серого котика.- Чего такой задумчивый? - золотистые глаза были обеспокоены. Не намёка на шутку или игру. Странно, но за всё время проведённое вместе, Плам научился чувствовать настроения Клубка и различать серьёзность его эмоциональных состояний. - Мы разве не идём на тренировку?
- Таково решение глашатая, Пламя, - сказал Вспышка подойдя к нему, - Слушай, а ты не хочешь потренироваться со мной? А то ты у тебя все мышцы атрофируются без тренировок! На обратном пути поохотимся, - искренне предложил Вспышка.
Жаболап подошел к Вспышке и Пламени.
- Он будет сидеть в лагере, - процедил кот, - после исчезновения Рыжей Кометы я остался ответственным за него. В том числе и в какой-то мере выполняю обязанности его наставника. Пламя вчера уже имел достаточно приключений, - кот твердо посмотрел в глаза воителю, напоминая, где они давеча нашли ученика и его спутницу. Если это оставить как есть, то он будет продолжать делать что хочет.
Вспышка укоризненно посмотрел на Жаболапа.
"Неужели он не понимает,что если бы Пламя был всё время занят делом,то не выкидывал бы подобных номеров".
- Возможно, как раз нужно занять его делом. Ну да ладно. Просто не удивляйся в следующий раз, когда оруженосцы будут нарушать воинский закон и свои обещания. Ведь мы сами так делаем, - Воинский закон говорит о том, что обязаность воинов тренировать оруженосцев, а не держать их взаперти.
- Никаких обязанностей ты не выполняешь и никто тебя ответственным не назначал, - прошипел Пламя. - Такое ощущение, что ты просто хочешь чтобы я отстал от других оруженосцев... - огненная шерсть встала дыбом, губы угрожающе поползли вверх. Его раздражали такие, как Жаболап, пользующиеся своим положением и издевающиеся над теми, кто числился ниже по иерархии.
"Если ты думаешь, что так добьёшься моего раболепия и вылизывания своего хвоста, то ошибаешься!"
Каким бы ужасным, глупым ну и так далее его не считали, ученику было плевать. Он по-прежнему желал быть полезным своему племени, по прежнему хотел быть лучшим воителем. Просто кнут и пряник на него не действовали.
"Пусть врежет мне ещё раз! Пусть убьёт меня! Я его не боюсь! Да и что он вообще тут о себе возомнил? Он не доверяет Вспышке, ставит под вопрос его умения?"
- Грач приказал мне кормить Рин, - Пламя широко и нагло ухмыльнулся. Это распоряжение по поводу недавно приведенной в племя одиночки и правда было озвучено, возможно Жаболап просто не слышал. - А пока глашатай он, и я буду слушаться его приказов, а не кота, который сам себя назначил на не принадлежащую ему роль! - котик развернулся. Раны всё ещё побаливали, но он был готов дать Жаболапу какой-никакой отпор, если тот набросится. Еще мгновение, и рыжий оруженосец умчался в сторону выхода из лагеря, в лес.
Вспышка в растерянности посмотрел вслед Пламени, который бросился к выходу из лагеря. Потом рыжий кот перевел взгляд на Жаболапа, немного посмотрел на него молча и наконец сказал:
- Я наверное всё таки пойду послежу за ним,Жаболап. Или ты будешь возражать? - этот вопрос не требовал ответа. Вспышка просто отвел глаза и пошел к выходу.
Жаболап закатил глаза. Он чувствовал, что добром это не кончится. Ярость вскипала в нем, даже когда он сделал пару кругов по поляне, чтоб успокоиться. Но нет... не мог.
Исполин махнул хвостом и тоже направился прочь из лагеря, с целью найти Пламя и Вспышку.
Искать пришлось недолго - как воитель и хотел, он решил немного потренировать Пламя, так сказать, занять его. Сейчас они собирались тренировать прочес живота, который, по словам Пламени, ему не сильно удавался.
-Я сказал ТЫ БУДЕШЬ СИДЕТЬ В ЛАГЕРЕ. - прорычал Жаболап, остановив тренировку, одним ударом каменной лапы сшибив Пламя и прижав ее к земле, чтоб тот даже не мог пошевельнуться, - Рыжая Комета не рассказывала тебе, но я ее правая лапа, ее советник, ее помощник и заместитель. Да, она не обязана делиться с тобой всем, потому что она предводительница, а ты всего лишь мелкий оруженосец. Но ты берешь слишком много на себя, посему ты для меня - нечто мелкое и ничтожное, не лучше жука, так что я не думаю, что выполню свое обещание ей, данное мной когда-то. Она сказала "Жаболап, ты единственный посвящен во все, что я делаю и знаю. Глашатаи и предводители могут сменяться, а я не вечна. Если я что-то не успею сделать - сделай это за меня, чтоб я потом чувствовала себя спокойно." И ты теперь оказался на моем попечении, с ее исчезновением, хотя не я желал этого! Если ты хочешь закончить обучение - ты будешь слушать меня, а сегодня я дал тебе хорошую работу - быть в лагере! Сидеть и учиться не доставлять никому проблем!
- Чему учиться? - зарычал ученик. - Учиться сидеть в лагере? Не доставлять проблем? - ему было очень больно. Ярость хлестала его мозг о стенки черепной коробки и он пытался вырваться, но ничего не получалось, только становилось ещё больнее, а ярость ещё сильнее. - Да мне чихать, правая ты лапа или её левая нога! Она меня учила нормально! - при Рыжей Комете Пламя и  правда вёл себя несколько иначе, хотя нрав не исправишь...
Внезапно Жаболап взял его за загривок и потащил в лагерь.
- Ааааааа, - заорал Пламя от боли. Всего-то день назад за это же самое место "взялась" куница, и при чём как надо. Своими острыми зубами. Зрачок расширился, боль растеклась по телу, с каждым ударом сердца превращаясь в жуткое онемение.

***

Вересколапа, Весна и Жемчужница успешно выбрались из Грозовых дебрей, и ступили на землю племени Теней.
- Если мы будем ждать каждый патруль, то никогда нигде не успеем! - заметила Весна. Вересколапа была того же мнения и кивнула.
Тут глашатая Ветра бывала не раз, так как с Сумрачными они дружили. Она спокойно повела их прямо в лагерь. Ну а если они встретят кого-то по пути, то не беда - объяснят, и попросят проводить.
Жемчужница еле успевала перебирать лапами, пытаясь успевать за воительницами. Тонкие лапки уже успели устать тащить на себе грузное тело, и целительница то и дело гневно мяргала от недовольства.
- Потише можно? Я хоть и кошка Ветра, но не могу угнаться за вами! - рявкнула Жемчужница. Догнав кошек, она приноровилась к их шагу.
Вскоре троица вошла в лагерь племени Теней и огляделись. Тут было несколько воинов, очевидно защищавших лагерь. Рыжей Кометы, соответственно, не было. Но и Грача не наблюдалось.
- Эм.. здрасьте. Кого из вас назначили за старшего? - мяукнула глашатая Ветра. Тут она чуть не споткнулась о котенка, и заурчала. Котята были хорошие, и уже бегали где им вздумается. Тут повеселее, чем в лагере Грозового племени, однако запах бродяг присутствовал по полной.
Приглядевшись, Вересколапа поняла, от кого исходит вонь, и фыркнула. На поляне среди котят еще сидела молодая кошка, и от нее несло за версту.
"Эпидемия наступает? Зеленый Кашель, и все бродяги хотят найти себе пристанище, чтоб не искать долго пропитание? Похоже на то..."
Жаболап специально волочил Пламя по самым бугристым местам. Оказавшись на поляне, он отшвырнул его и выпрямился, увидев в лагере Вересколапу.
Она пришла не одна, а с Жемчужницей и Весной. Раз тут целительница, то скорее всего не нападение. Хотя кто знает - может другие скрывались в лесу? Из-за волочения буйного кота по сугробам он совсем не чуял чужие запахи.
- Добрый день. Что вас привело? - спросил кот, - не обращайте внимания на то, что сейчас видели. Переходный возраст, юношеские капризы и воспитательный момент.
Вересколапа повернулась и увидела, как Жаболап волочит какого-то беднягу за шкирку. Затем кот отшвырнул его. Кошка прижала уши.
"Наверно так лупят, когда кот дерзит или не выполняет правила." - подумала глашатая. К счастью, у нее с Багровым Рассветом все сразу пошло на лад. Да и Лёд на Лисохвата никогда не жаловался.
- Жаболап. Мы пришли по поводу пророчества, которое Звёздное племя послало всем целителям, в том числе Папоротнице, - кошка посмотрела на Жемчужницу, чтоб та рассказывала.
Жемчужница обвила хвостом замерзшие лапы. Ей уже хотелось домой, но долг есть долг.
- Пророчество заключалось в том, что каждый пропавший имеет в лесу свою противоположность. Если кот был злой - то кот, который пойдет спасать его, добрый, и так далее. В племени Ветра и Грозовом уже решили, кто пойдет. Теперь мы хотим узнать, как обстоят дела у вас.
Внезапно из своей пещеры показалась Папоротница. Она увидела Жемчужницу и кивнула, давая понять, что отлично знает, о чем та.
- В племени Теней нет кандидатуры, которая смогла бы быть противоположностью Рыжей Комете. Но у нас есть воин, который отличается от других - и это Вспышка. Его отличает одно качество, которое поможет спасти одну из пропавших, - промолвила целительница.
После слов Вересколапы, Жаболап перевел взгляд на целительницу.
"Ох уж эта Папоротница! И ведь ни слова ни сказала! Могла бы и раньше всех уверить." - подумал кот. Теневая целительница взяла свое слово, и кот недоверчиво посмотрел на нее.
- Выходит, кота, который будет спасать Рыжую Комету, еще не нашли? Немыслимо, ты отправляешь Вспышку спасать кого-то другого, быть может Речную воительницу, или Грозовых, заставляешь рисковать жизнью не ради Рыжей Кометы? - кот недоумевал. А вдруг никто не найдется, чтоб идти на поиски предводительницы?
Дальше Жемчужница сказала, что все коты-избранники встречаются на рассвете, на Острове.
"Передадим," - сварливо отозвался Жаболап.

0


Вы здесь » Коты-воители. Отголоски прошлого » Книги по сюжетам форума » 8. Коты-воители: "Иллюзии. Ловушка"